Van Belkum neemt de jonkies op sleeptouw

Gisteren sloten de Nederlandse waterpolosters het EK-kwalificatietoernooi winnend af. Het jonge team is volgens uitblinkster Iefke van Belkum aan een opmars bezig.

Iefke van Belkum (23), vorige maand verkozen tot Europees waterpoloster van het jaar, ligt vanavond weer in haar Griekse thuisbad. Om te trainen voor de play-offs. Gisteren nog sloot de speelster van de Griekse club Ethnikos Piraeus met het Nederlands team het Europees kwalificatietoernooi in Dordrecht winnend af. Daardoor plaatste de olympisch kampioen van Peking (2008) zich voor het Europees kampioenschap, dat van 28 augustus tot en met 11 september in het Kroatische Zagreb wordt gehouden.

Om zich te kwalificeren voor het EK moest het jonge Nederlandse team bij de eerste twee eindigen op het toernooi waaraan ook Tsjechië, Groot-Brittannië en Griekenland deelnamen. Tsjechië werd moeiteloos verslagen met 30-1, tegen Groot-Brittannië werd het gisteren 11-5 in het voordeel van Nederland. De doelstelling was echter om als eerste te eindigen, met het oog op een gunstige uitgangspositie bij de loting voor het EK. En daarvoor moest ook Griekenland verslagen worden.

Op voorhand vreesde Van Belkum de Grieken nog. Vorig jaar eindigde Griekenland als vierde bij het wereldkampioenschap, een plaats hoger dan Nederland. In de voorbereiding op het toernooi in Dordrecht trainde het Nederlands team de afgelopen week samen met het Griekse team. „Het is echt een heel goede ploeg”, aldus Van Belkum. Toch werd ook van Griekenland vrij eenvoudig gewonnen: 14-9. „Het was wel een zware wedstrijd”, zegt Van Belkum. „Zij speelden goed, maar achterin zat het bij ons potdicht waardoor we lekker konden blijven aanvallen.” De Nederlandse ploeg creëerde veel kansen, die ook allemaal werden benut.

Met haar 23 jaar is Van Belkum momenteel een van de oudere speelsters. Nadat Nederland twee jaar geleden de gouden medaille had gewonnen op de Olympische Spelen, namen veel speelsters afscheid. Na het WK van vorig jaar vertrokken ook de ervaren Rianne Guichelaar (26) en Mieke van der Sloot (28). Nu zijn er slechts zes waterpolosters over van het team dat olympisch kampioen werd in Peking.

Samen met een paar anderen neemt Van Belkum de jongere speelsters op sleeptouw. „De jeugd is heel gemotiveerd. Ze trainen keihard en willen graag beter worden. Ik vind het leuk om hen te sturen en alles in goede banen te leiden.” Van Belkum denkt dat Nederland ver kan komen bij het EK. „Ik kan niet goed inschatten hoe het niveau van andere teams momenteel is. Maar juist omdat we zo’n jong team zijn heb ik het idee dat wij momenteel erg aan het groeien zijn.” Over de doelstelling is ze duidelijk. „Ik ga naar Kroatië om Europees kampioen te worden.”

Evenals haar teamgenoten groeit Van Belkum zelf ook. Ze leert nieuwe tactieken en technieken van de Italiaanse bondscoach Mauro Maugeri, die Robin van Galen opvolgde na de Spelen. „Daar was ik ook wel aan toe. Bij Robin heb ik in het begin ook veel geleerd. Maar als je met z’n allen naar iets toe werkt, bereik je op een gegeven moment een bepaald gewenst niveau en dan kom je niet echt verder meer. Individueel kon ik bij Robin niet meer verder groeien.”

Onder leiding van Van Galen werd Van Belkum vooral ingezet als midvoor, terwijl Maugeri haar op verschillende posities laat spelen. „Ik dacht dat ik een bepaalde waterpolo-intelligentie had, maar Mauro is nog veel slimmer. Hij werkt alles tot in de kleinste details uit en daar leren we allemaal veel van. Ook heeft hij me geleerd meer verantwoordelijkheid te nemen.”

Vanaf begin juni bereidt het Nederlands team zich in Zeist voor op het EK. Tot die tijd is Van Belkum in Griekenland voor de play-offs die zaterdag beginnen. Vorige maand versloeg ze met haar club, waarvan haar vriend Koen Plasmeijer coach is, het Russische Chanti-Mandiis in de finale van de LEN Trophy, de Europa Cup voor de nummers drie en vier van de nationale competities. Van Belkum werd in de finale met acht doelpunten topscorer. „Ik heb nog nooit zoiets meegemaakt. Ruim duizend toeschouwers waren aanwezig om ons aan te moedigen en er werd zelfs vuurwerk afgestoken in het zwembad. Het was echt geweldig.” Ethnikos is in de competitie als derde geëindigd. „Ik hoop dat we na het succes in de LEN Trophy ook de finale van de play-offs bereiken.”

Of het contract van Van Belkum aan het eind van dit seizoen wordt verlengd, is onzeker door de financiële crisis in Griekenland. Sponsors trekken zich terug en het kost de Griekse clubs veel moeite nieuwe geldschieters aan te trekken. „Ik wil graag bij Ethnikos blijven, maar als dat niet gaat kan ik vast wel ergens anders in Griekenland terecht. Wat sponsors betreft is het een extreem land. De ene dag gaat het geweldig met een club, de volgende dag vertrekt de hoofdsponsor, en een week later kan er weer een ander bedrijf opstaan dat de club redt. Ik maak me dus niet zoveel zorgen.”