'The Bullet' danst over het parcours

Dave Herlings was gisteren superieur bij het open NK. Nog verrassender is dat de motorcrosser in z’n eerste seizoen in de MX2 al meedoet om de wereldtitel.

Leraar Marc Penninx heeft de woorden van Jeffrey Herlings altijd onthouden. „Ik hoef niets te leren. Alleen Engels, voor als ik later in Amerika cross. En rekenen, om bij te kunnen houden hoeveel geld ik verdien”, zei Herlings op een dag in groep 8 van basisschool De Havelt in het Noord-Brabantse Handel.

Als medeleerlingen op maandagmorgen vertelden wat zij dat weekeinde hadden beleefd, begon Herlings over een wedstrijd die hij had gereden, over trainingen in het buitenland, of over zijn crossmotor. Meestal met schrammen op de knieën en ellebogen. Per maand was hij minimaal een week niet op school door wedstrijden of trainingen. Vaak moest hij achterstanden inhalen. Penninx: „Maar dat was geen probleem voor hem, want hij is een pientere jongen.”

Jeffrey ‘The Bullet’ Herlings (15) is dit seizoen de grote revelatie in het motorcross. Velen zien in hem een toekomstige wereldkampioen. „Eens in de tien jaar wordt een supertalent als Jeffrey geboren”, zegt zijn Belgische manager en mentor Stefan Everts, tienvoudig wereldkampioen.

Gisteren toonde Herlings zijn klasse in Varsseveld. Hij won bij de vierde wedstrijd van het open Nederlands kampioenschap beide manches en verstevigde daarmee zijn leidende positie in het klassement. In de eerste manche reed hij iedereen op een ronde, een unicum in de geschiedenis van het kampioenschap. „Och, och. Niet normaal”, fluisterde een verbouwereerde toeschouwer. De sprongen van Herlings waren doorgaans een meter hoger dan die van de concurrenten. De jonge Brabander danste in een razend tempo over het parcours, waar de rest zich met moeite door het zandcircuit vocht.

Nog opvallender zijn zijn goede prestaties in de WK-cyclus in de MX2-klasse, waarin hij dit jaar debuteert. Vorige week zondag veroverde Herlings in Valkenswaard zijn eerste Grand Prix. Herlings staat nu derde in de stand, na drie van de vijftien races. Dat Herlings een uitzonderlijk talent is, was bekend. Maar dat hij al in zijn eerste seizoen in de MX2 zou meedoen om de wereldtitel had niemand verwacht. De overwinning was belangrijk, zegt Ruben Tureluren, zijn monteur en een van zijn beste vrienden. „Mentaal heeft hij een stap vooruit gezet. Hij weet nu dat hij het kan.”

Na zijn succesvolle middag, gisteren in Varsseveld, ontsnapt Herlings meteen aan de drukte rond het parcours en wast de modder van zich af in de douche van de camper. Zijn moeder klopt zijn motorlaarzen ondertussen uit. Even later komt Herlings naar buiten. „Dit was een goede training voor het WK”, vindt hij. Het WK hoopt hij volgend jaar te winnen. Daarna wil hij stadioncrosses gaan rijden in de Amerika, het mekka van de motorcross.

Vier jaar was Herlings toen hij van zijn grootouders een crossmotor kreeg, een Honda CR50 automaat met zijwieltjes. Het mini-racertje was eigenlijk nog te groot. Met zijn tenen kon hij net de grond aanraken, herinnert zich vader Peter Herlings, in de jaren zeventig en tachtig een zeer verdienstelijk motorcrosser. Herlings senior had snel in de gaten dat zijn zoon talent had. „Rond zijn negende zag ik het; er zit echt iets in deze jongen. De techniek, de bochten, hoe hij de afdalingen nam.”

Elke vrije minuut werd in de sport gestoken. Vader Peter sleutelde dag en nacht aan de motor van zijn zoon. Ze reisden heel Europa door voor wedstrijden. Naast de marktkraam met groente en fruit, die broer Danny (26) nu runt, stond alles in het gezin in het teken van Jeffrey. Zijn grote doorbraak bij de jeugd beleefde hij in 2008. Dat jaar werd hij in de jeugdklasse 85cc Nederlands, Duits, Europees en wereldkampioen. Het Oostenrijkse KTM legde hem vast; in het eerste jaar reed hij voor het talententeam. Dit seizoen stapte Herlings over naar het fabrieksteam, hij tekende een vierjarig contract. Hij krijgt fysieke en mentale begeleiding, en heeft een manager en monteurs. Naar school gaat hij niet meer, hij volgt een aantal cursussen thuis.

Herlings, die woont in het Noord-Brabantse dorpje Elsendorp, staat bekend om zijn grote wilskracht. „Hij is ontzettend gedreven. Hij heeft één doel: de top bereiken”, zegt zijn vader. Ook Leon Giesbers, bondscoach van de Nederlandse motorcrossers, roemt zijn doorzettingsvermogen. Giesbers werkt sinds zo’n zeven jaar met hem. Naast de werkrelatie ontstond er een hechte vriendschap. „Jeffrey is een nuchtere, slimme jongen die weet wat hij wil. Hij is erg ver voor zijn leeftijd. Hij reed altijd tegen oudere crossers omdat hij zo goed was. Hij wordt zijn hele leven al omringd door oudere mensen. Dat heeft hem heel volwassen gemaakt.” Broer Danny spreekt van „een mannetje met een gouden hart” die vol voor zijn sport gaat. „Hij komt zijn afspraken na, doet precies wat op z’n trainingsschema staat en gaat op tijd naar bed.”

Na zijn zege in Valkenswaard vorige week kwam er veel op Herlings af. Giesbers: „Iedereen wil iets van Jeffrey. Hij is nog maar vijftien; als hij zich te veel met andere zaken moet bezighouden kan hij bezwijken onder de druk.” Daarom mijdt Herlings doordeweeks de pers en zet hij zijn telefoon vaak uit. Zijn manager Everts haalde hem begin vorige week naar het Belgische Lummen, om hem af te schermen van de hectiek. De nationale en internationale pers was op hem gedoken. „Hij had de hele week interviews kunnen geven”, zegt zijn moeder Alice, die altijd meegaat naar de wedstrijden en het eten en drinken voor Herlings verzorgt.

Herlings ziet de drukte rond zijn persoon als een belemmering. „Ik moet mezelf blijven en dat is best moeilijk als de pers je ophemelt. Je moet het ook waarmaken. Daarom praat ik doordeweeks niet met de pers en neem ik telefoonnummers die ik niet ken, niet op. Er komt zó ontzettend veel op me af.”

Dave Strijbos was tot vorige week de jongste Nederlandse GP-winnaar, hij won in 1984 op zestienjarige leeftijd de Grote Prijs van Nederland. Op zijn achttiende werd hij wereldkampioen. „Ik zie mezelf in hem terug. Dat je maar aan één ding denkt: wereldkampioen worden.” Strijbos volgt Herlings al langer. Wat maakt hem zo goed? „Techniek, inzicht en talent. Hij is één met de motor.”

Herlings kan de grootste Nederlandse crosser aller tijden worden, zegt Everts, zijn manager bij KTM. „Waar anderen maanden voor moeten trainen, leert Jeffrey in een dag. Maar dan moet hij niet naast zijn schoenen gaan lopen.”

Everts ziet het als een van zijn belangrijkste taken dit te voorkomen. „In het begin keek hij tegen mij op. Vroeger stond hij bij mijn camper voor een handtekening. Dat ontzag verdwijnt nu langzaam. Hij respecteert mij omdat ik hem zeg waar het op staat. Jeffrey is iemand die bevestiging nodig heeft en die geef ik hem, maar ik benadruk vooral de leerpunten.”

De belangrijkste leerpunten betreffen ervaring. Zo moet hij volgens Everts zijn eigen lichaam nog beter leren kennen. Herlings wil nu elke dag rijden en permitteert zichzelf geen rust. Ook moet hij met de pers leren omgaan, zegt Everts. Herlings heeft weinig met de media, hij wil gewoon crossen. Maar publiciteit is een onderdeel van zijn leven geworden nu hij wedstrijd na wedstrijd wint.