Bij de voorplaat

Er is iets vreemds aan de kleur van de erwtenbladluizen hiernaast. Nee, niet dat ze rood zijn. Ook in de Nederlandse natuur (en niet alleen op erwten) leven rozerode erwtenbladluizen, al zijn ze meestal groen. Hun kleur danken ze aan carotenoïden, de oranjerode stoffen die ook voorkomen in allerlei planten, zoals mango, worteltjes en tomaat. Het zou voor de hand liggen dat de bladluizen hun kleurstof uit planten halen. Want zo doen alle dieren het. Mensen halen carotenoïden (‘provitamine A’) uit voedsel, onder andere omdat ons netvlies niet zonder kan. Flamingo’s kleuren roze door de vele carotenoïden die ze eten. Maar zo doen bladluizen het niet. Als enige diergroep hebben ze DNA voor de productie van carotenoïden. Die genen hebben de bladluizen overgenomen van schimmels, schreven biologen van de University of Arizona donderdag in Science. Nancy Moran en Tyler Jarvik vragen zich af waarom in die honderden miljoenen jaren maar één groep dieren op deze manier heeft ‘geleerd’ om zelf carotenoïden te maken. [HvS]