Dit is een artikel uit het NRC-archief De artikelen in het archief zijn met behulp van geautomatiseerde technieken voorzien van metadata die de inhoud beschrijven. De resultaten van deze technieken zijn niet altijd correct, we werken aan verbetering. Meer informatie.
Bekijk hele krant

NRC Handelsblad

Sport

Nog nerveus, maar Tiger lacht weer

Golfer Tiger Woods maakt deze week bij de Masters in het Amerikaanse Augusta zijn rentree. Gisteren stond hij voor het eerst weer op de baan. Een beetje nerveus, gaf hij toe.

Guus van Holland

Daar was hij dan, Tiger Woods. Maandagmorgen acht uur, zijn eerste trainingdag voor de Masters, die donderdag begint. Samen met zijn trouwe caddie Steve Williams, met swingcoach Hank Haney en met trainingspartner Fred Couples en diens caddie, stond hij klaar voor zijn eerste publieke afslag sinds ruim vier maanden. Op eerbiedige afstand omringd door vijfhonderd mensen die zich hadden voorgenomen niets te missen van de nieuwe Tiger.

Tiger Woods na zijn gedenkwaardige auto-ongeluk, 129 dagen geleden, nabij zijn huis in Florida. Hoe zou hij eruit zien na al die onthullingen over seksavonturen? Hoe heeft hij de golven van kritiek en walging doorstaan? Keert hij terug op de golfbaan als een verlegen, nederige, getraumatiseerde man? Of keert hij terug als een man die – belust op revanche – nog beter golft, verder en preciezer slaat? Kan een geniale sportman beter worden?

Na elke hole nam het publiek in omvang toe. Twee uur na zijn eerste slag volgden bijna tienduizend toeschouwers Woods en partners. Allen bewapend met fotocamera’s (alleen op oefendagen toegestaan), allen in bezit van een entreekaartje van 35 dollar of van een veel duurder kaartje veroverd op de zwarte markt. Al dagen voor de eerste oefendag stonden op toegangswegen mannen te bedelen om een kaartje. Zondag werd voor een maandagkaartje 350 dollar geboden, voor een woensdagkaartje 450 dollar en voor een kaartje voor donderdag, de eerste toernooidag, 750 dollar.

Beleefd – nog beleefder dan gebruikelijk op Augusta National – keek het publiek toe hoe het fenomeen Tiger Woods (34 jaar, veertienvoudig Majorwinnaar en viervoudig Masterswinnaar) zich hield onder de immense druk van zijn terugkeer. Geen boe of bah, geen vervelende opmerking, zoals het de toeschouwers op de Masters betaamt. Wie zich misdraagt, hardloopt, zijn stem verheft of zijn telefoon gebruikt, wordt vriendelijk door een van de vele ordebewakers verzocht het terrein te verlaten. Met grote kans op levenslange uitsluiting.

Maar ook geen toejuichingen of overdreven geschreeuw. Applaus, meer niet. Een groepje Australiërs riep „Welcome back Tiger”. Woods glimlachte en knikte, dankbaar. Meer niet, dat is meer dan hij ooit heeft gedaan. Om dan serieus een van zijn indrukwekkende swings te produceren, gevolgd door een meesterlijk, effectvol chipje. Tussendoor een praatje met caddie Williams en Couples. De laatste maakte ook grapjes met de mensen rondom de green om ze mild te stemmen.

De oude Couples, in 1992 winnaar van de Masters en toen nummer één van de wereld, was ook de man die Woods toevertrouwde dat hij hem wel door de eerste uren op de Masters zou loodsen. Net als Mark O’Meara, al jaren vaderfiguur voor Woods. Zondag had Woods zich met O’Meara en swingcoach Haney verrassend op de driving range van Augusta National gemeld, omringd door vijftien veiligheidsmensen. Hij schudde handen met andere spelers en vertrok na een paar slagen. Niemand mocht hem toen nog vragen stellen. O’Meara zei: „Ik heb tegen hem gezegd: dit is wat je het liefst doet.” Of hij goed speelt? Haney: „U zult het wel zien.”

Natuurlijk was Woods nerveus. Wie bijna de hele natie over zich heen heeft gekregen omdat hij van het ene seksschandaal in het andere verzeild was geraakt, weet niet wat hem te wachten staat. Zijn schuldbekentenis begin dit jaar was nog niet achter de rug of nieuwe onthullingen volgden. Hij volgde in een inrichting therapieën en werd geconfronteerd met de zieke man die hij was geworden. Hij probeerde zijn huwelijk te redden. Hij beloofde beterschap en weer een goede boeddhist te worden. Hij koos de Masters uit voor zijn terugkeer, het best beveiligde toernooi waarvoor elke journalist gescreend wordt. Boulevardpers heeft geen toegang. „Ga er maar van uit dat Woods zich goed heeft voorbereid op zijn terugkeer en de reacties”, zei sportpsycholoog Gio Valiante, die zich jarenlang heeft verdiept in Woods’ gedrag. „Wanneer hij de eerste vervelende opmerking hoort, zegt hij met een glimlach tegen caddie Williams: ‘Dat is de eerste vandaag, wie volgt’.”

Op de golfbaan, omringd door al die duizenden toeschouwers, was hij nerveus. Zo verklaarde hij later op de dag tijdens zijn eerste persconferentie sinds vijf maanden. Binnen niet. „Jullie zijn mijn vrienden. Ik was aangenaam verrast dat de fans me weer wilden zien golfen”, zei Woods ontspannen. Soms lachte hij zelfs. „Ik ben blij dat ik weer kan spelen.”