Rio Tinto ontslaat vier veroordeelde werknemers

De Brits-Australische mijnbouwer Rio Tinto heeft de vier werknemers ontslagen die gisteren door een Chinese rechter zijn veroordeeld tot lange gevangenisstraffen wegens bedrijfsspionage en het aannemen van steekpenningen. Rio Tinto nam vrijwel direct na de uitspraak aan het einde van het omstreden proces afstand van hun „verwerpelijke gedrag”.

De vier werknemers van de mijnbouwer, een Australiër en drie Chinezen, werden in Shanghai veroordeeld tot celstraffen van zeven tot veertien jaar, na een proces dat grotendeels achter gesloten deuren plaatsvond. Ze bekenden betrokkenheid bij omkoping, maar zeiden onschuldig te zijn aan andere aanklachten.

Binnen enkele uren na het vonnis liet de topman van Rio Tinto, Tom Albanese, weten dat de zaak de verhoudingen van de multinational met China niet zou beïnvloeden. „Ik ben vastbesloten dat de onaanvaardbare handelwijze van deze vier werknemers niet zal beletten dat Rio Tinto zijn belangrijke relatie met China verder op te bouwen”, aldus Albanese. China is de grootste klant van Rio Tinto; ijzererts is goed voor de helft van Australische exporten naar China.

Australië heeft kritisch gereageerd op het vonnis, met name op de celstraf van tien jaar voor de Australiër Stern Hu, voormalig hoofd marketing en verkoop van Rio Tinto in China. Volgens de Australische premier Kevin Rudd roept het geheime proces vragen op over het Chinese rechtsstelsel. „Door het proces gedeeltelijk in het geheim te houden, heeft China naar mijn overtuiging een kans gemist om transparantie te laten zien die zou passen bij zijn groeiende internationale rol,” aldus de premier.

Toch verklaarde ook Rudd dat de zaak, die de verhoudingen tussen China en Australië onder druk heeft gezet, geen gevolgen zal hebben voor de handelsrelatie tussen beide landen. Die is goed voor ongeveer 40 miljard euro per jaar. China is de grootste handelspartner van Australië, en een grote afnemer van grondstoffen.

China wees de Australische kritiek als „onverantwoordelijke opmerkingen”, van de hand.

De Australische Kamer van Koophandel en Industrie, die belangrijke mijn- en energiebedrijven vertegenwoordigt, wil opheldering van de Chinese autoriteiten over het proces, wegens het belang voor „het vertrouwen van Australische zakenlieden.” (Reuters, Bloomberg, AP)