Verdreven naar Vlaanderen

Renner Johnny Hoogerland reed sterk in de E3-Prijs en Gent-Wevelgem, koersen die hij niet zou rijden. Hij wijzigde zijn programma, omdat zijn ploeg de Waalse klassiekers niet mag rijden.

Een aanvalletje op 50 kilometer van de finish in de E3-Prijs Harelbeke op zaterdag. Een aanval op 87 kilometer van de finish in Gent-Wevelgem op zondag. Tot voor kort had wielrenner Johnny Hoogerland nooit kunnen denken dat hij afgelopen weekeinde twee Vlaamse topwedstrijden zou rijden. „Ik moest even de knop omzetten”, zei de Zeeuwse ontdekking van vorig seizoen gisteren bij de start van Gent-Wevelgem.

Hoogerland (26) groeide met zijn onstuimige aanvallen binnen een jaar uit tot een van de smaakmakers van het profpeloton. Van de Driedaagse van West-Vlaanderen (eerste) tot de Ronde van Lombardije (vijfde), van de heuvels in de Ronde van Vlaanderen (twaalfde) tot de hoge cols in de Ronde van Spanje (twaalfde in het eindklassement), en beste Nederlander op het wereldkampioenschap bovendien. Zijn reputatie als losbol liet hij achter zich. Afgelopen winter trainde hij maniakaal. Een harde val in Parijs-Nice kon hem niet stoppen. Gefixeerd op zijn grote doel van eind april: Luik-Bastenaken-Luik.

Tot afgelopen week het bericht kwam van organisator ASO, dat Hoogerlands ploeg Vacansoleil geen uitnodiging krijgt voor de Waalse Pijl en Luik-Bastenaken-Luik. De wielrenner had gisterochtend in startplaats Deinze niet veel tekst nodig om zijn gevoel daarover weer te geven: „Kut.”

Evengoed springt hij energiek op de fiets om de presentielijst van de 72ste Gent-Wevelgem te tekenen. „Ik sta er van te kijken hoe snel Johnny zijn gedachten verzet”, zegt Daan Luijkx, manager van Vacansoleil. „Vlak nadat hij had gehoord dat we niet mogen meedoen in Luik belde hij me op. ‘Zal ik dan de Driedaagse van De Panne doen en Parijs-Roubaix?’ Zo is Johnny, je hoeft hem nooit aan te sporen. Deze week leggen we hem aan de ketting. Laat hij gaan trainen, dan zien we hem zondag in de Ronde van Vlaanderen.”

Er dreigt meer tegenslag voor Hoogerland en de zijnen. Vacansoleil debuteerde vorig jaar sterk bij de profs. De sponsor investeerde veel in reclame rond wedstrijden van ASO, organisator van de Tour de France. Manager Luijkx contracteerde de Franse broers Feillu, die afgelopen twee jaar opvallend presteerden in de Tour de France.

Toch lijkt de Nederlandse ploeg naast de Waalse klassiekers en de Ronde van Italië ook de Tourstart in Rotterdam te missen. „De kans dat we ernaast grijpen, is best groot”, beseft Luijkx.

Tourdirecteur Christian Prudhomme proostte vorige week in Rotterdam op Le Grand Départ, „over slechts honderd dagen”. Maar met nieuwe teams als Radioshack (Lance Armstrong), Sky (Bradley Wiggins) en het versterkte BMC (Cadel Evans) laat ASO de ploegen nog altijd in onzekerheid over Tourdeelname. Ook het Nederlandse Skil-Shimano wacht nog op een beslissing.

„Het is als bij de Romeinen”, reageerde Pat McQuaid, voorzitter van de internationale wielerunie UCI, bij de wereldkampioenschappen baanwielrennen in Kopenhagen. „Met een simpel handgebaar bepaalt de keizer het lot van de gladiator. Sponsors die 15 miljoen euro per jaar neertellen, weten niet eens of ze aan de Ronde van Italië of de Tour de France mogen meedoen.”

Luijkx wil geen partij kiezen in het oplaaiende conflict tussen ASO en UCI, en pleit voor duidelijke regels. „Er moet een transparante ranglijst van ploegen komen. Alle ploegen en renners moeten weten waarvoor ze vechten. Nu heb je ploegen met een ProTourlicentie, die sowieso mogen meedoen. En je hebt de UCI-ranking, maar die wordt bepaald in koersen waaraan wij niet mogen meedoen. Als je naar een klassement over alle wedstrijden kijkt, staan wij veertiende. We houden acht ploegen achter ons die wel in de Ronde van Italië mogen starten. Dat is emotioneel moeilijk.”

Niet alleen de ranglijst van ploegen is onduidelijk, ook de wedstrijdorganisatoren voeren dit klassiekervoorjaar volop strijd. Gent-Wevelgem maakt sinds dit jaar deel uit van de Flanders Classics en werd verplaatst naar de laatste zondag voor de Ronde van Vlaanderen. Tot groot ongenoegen van de organisatie van de E3-Prijs Vlaanderen, op de laatste zaterdag traditioneel de ultieme voorbereiding op ‘Vlaanderens Mooiste’.

Ondanks een levendig wedstrijdverloop – met de Oostenrijker Bernard Eisel als winnaar vóór het Belgische talent Sep Vanmarcke – kon Gent-Wevelgem gisteren niet in de schaduw staan van de E3-Prijs een dag eerder. Daarin reed de Zwitser Fabian Cancellara in de finale medevluchters Tom Boonen (tweede) en Juan-Antonio Flecha (derde) genadeloos uit het wiel. Achter dit droompodium reden ook Filippo Pozzato (vierde) en debutant Lars Boom (vijfde) sterk.

In een klimaat van ruzie en onzekerheid moet Hoogerland (24ste in de E3-Prijs en 31ste in Gent-Wevelgem) verder zien te bouwen aan een topsportcarrière. Geen Luik-Bastenaken-Luik, zo snel mogelijk het doel verleggen. „„De force is terug”, concludeerde hij na 422 kilometer voorbereidingskoers. „Nu alles op Vlaanderen en de Amstel Goldrace.”