Meesterzet Button beloond met zege in Melbourne

Jenson Button won gisteren de Grote Prijs van Australië. Na een bandenwissel op een onverwacht moment profiteerde hij van het uitvallen, opnieuw, van koploper Sebastian Vettel.

Hoe kon Jenson Button zo stom zijn. Dat was de strekking van de reacties van kenners in Melbourne, toen de Britse coureur gisteren als eerste de pits in reed voor nieuwe banden, al na zeven van de 58 ronden in de Grote Prijs van Australië.

De 24 Formule 1-coureurs waren in de tweede race van het jaar bij relatief koude en vochtige omstandigheden allemaal van start gegaan op ‘intermediates’, de bandensoort tussen profielloze banden (slicks) en regenbanden in. Buttons gok op de nog niet helemaal opgedroogde baan pakte – na een paar slippertjes in het begin – goed uit. Zijn tweede race in dienst van McLaren sloot hij winnend af, voor de verrassend goed presterende Pool Robert Kubica (Renault) en de Braziliaanse coureur Felipe Massa (Ferrari).

Op het stratencircuit in Albert Park werden zij afgevlagd door Hollywood-acteur John Travolta. En na afloop moesten oud-coureurs als David Coulthard, analist bij de BBC, toegeven dat ze het verkeerd hadden gezien en dat de wereldkampioen met zijn vroege pitstop een briljante beslissing had genomen. „Maar wat weet ik nou van racen”, zei de Schot met een knipoog.

Een beetje geluk had Button ook wel gehad. Hij toucheerde in de eerste bocht Fernando Alonso (Ferrari) en kon zijn weg schadevrij vervolgen. De Spaanse winnaar van de openingsrace in Bahrein viel ver terug, maar werd toch nog vierde.

Buttons teamgenoot Lewis Hamilton, die als zesde over de finish ging, stapte geïrriteerd uit zijn auto. Vlak voordat Button de pits in draaide, had de Britse wereldkampioen van 2008 hem nog ingehaald. Kort na Buttons stop was hij een van de vele coureurs die ook hun intermediates inwisselden voor slicks.

Button slaagde erin zijn banden te sparen en nam bijna halverwege de race de leiding over van de Duitser Sebastian Vettel. De van poleposition vertrokken Vettel verspeelde net als twee weken geleden in Bahrein door een technisch probleem de koppositie, deze keer door een remprobleem. Zijn race eindigde in de grindbak. Waar de vloeiende rijstijl van Button erin resulteerde dat hij de race met één stel nieuwe banden kon uitrijden, vond de teamleiding van McLaren het nodig Hamilton voor een tweede bandenwissel naar binnen te roepen. Toen Hamilton er vervolgens in vijfde positie in de jacht op een podiumplaats maar niet in slaagde voorbij de Ferrari van Alonso te komen, gaf hij via de teamradio blijk van zijn frustratie. „Waarom hebben jullie me naar binnen gehaald jongens?” Ofwel, als hij die tweede pitstop niet had hoeven maken, had hij mee kunnen doen in de strijd om de overwinning. Een ronde later viel Hamilton nog een plaats terug toen hij een inhaalpoging bij Alonso inzette en werd aangereden door de Australiër Mark Webber (Red Bull).

Na zijn derde plek in de saaie race in Bahrein werd Hamilton in de enerverende race in Melbourne zesde. „Ik reed de race van m’n leven. I drove my heart out today”, zei hij met gevoel voor drama na afloop voor de camera van de BBC. Met ingehouden woede. „En door de strategie ben ik teruggevallen. Iedereen die voor me reed maakte één stop, waarom ik twee?” Zijn reactie op de vraag van de verslaggeefster wiens schuld dat was: „Dat zullen we zien.”

En weg was hij, op weg naar tekst en uitleg in de pitbox van McLaren. Daar werd uitgebreid feestgevierd voor nieuwkomer Button. Die legde vorig jaar op dezelfde plek met een overwinning de basis voor zijn eerste wereldtitel, toen in dienst van Brawn GP. Misschien is de dertigjarige Button gewoon de betere van de twee teamgenoten. Hij is in elk geval de kalmste en de onbetwiste kampioen in zuinig omgaan met materiaal. Hoewel de vijf jaar jongere Hamilton meer races won (11-8), reed Button er meer (174-54).

De meest ervaren coureur, Michael Schumacher (Mercedes), vervulde een bijrol. De 41-jarige Duitser die zijn rentree maakte in de Formule 1 werd tiende, nog goed voor één WK-punt. Lange tijd slaagde hij er niet in om voorbij zijn 21 jaar jongere Spaanse collega Jaime Alguersuari (Toro Rosso) te komen. ‘Schumi’ werd weer verslagen door team- en landgenoot Nico Rosberg: die werd vijfde.