Button wint door dappere bandentruc

Coureur Jenson Button won in Australië de tweede race van het Formule 1-seizoen.

Michael Schumacher was bij de Grote Prijs in Melbourne een figurant. Hij werd tiende.

Hoe kon Jenson Button zo stom zijn? Dat was de strekking van de reacties van kenners in Melbourne, toen de Britse coureur gisteren als eerste de pits in reed voor nieuwe banden, al na zeven van de 58 ronden in de Grote Prijs van Australië.

De 24 Formule 1-coureurs waren in de tweede race van het jaar bij relatief koude en vochtige omstandigheden allemaal van start gegaan op ‘intermediates’, de bandensoort tussen profielloze banden (slicks) en regenbanden in. Buttons gok op de nog niet helemaal opgedroogde baan pakte – na een paar slippertjes in het begin – goed uit. Zijn tweede race in dienst van McLaren sloot hij winnend af, voor de verrassend goed presterende Pool Robert Kubica (Renault) en de Braziliaanse coureur Felipe Massa (Ferrari).

Op het stratencircuit in Albert Park werden zij afgevlagd door Hollywood-acteur John Travolta. En na afloop moesten oud-coureurs als David Coulthard, analist bij de BBC, toegeven dat ze het verkeerd hadden gezien en dat de wereldkampioen met zijn vroege pitstop een briljante beslissing had genomen. „Maar wat weet ik nou van racen?”, zei de Schot met een knipoog.

Een beetje geluk had Button ook wel gehad. Hij toucheerde in de eerste bocht Fernando Alonso (Ferrari) en kon zijn weg schadevrij vervolgen. De Spaanse winnaar van de openingsrace in Bahrein viel ver terug, maar werd toch nog vierde.

Buttons teamgenoot Lewis Hamilton, die als zesde over de finish ging, stapte geïrriteerd uit zijn auto. Vlak voordat Button de pits in draaide, had de Britse wereldkampioen van 2008 hem nog ingehaald. Kort na Buttons stop was hij een van de vele coureurs die ook hun intermediates inwisselden voor slicks.

Button slaagde erin zijn banden te sparen en nam bijna halverwege de race de leiding over van de Duitser Sebastian Vettel. De van poleposition vertrokken Vettel viel uit door een remprobleem en verspeelde net als twee weken geleden in Bahrein door een technisch probleem de koppositie. Zijn race eindigde in de grindbak. Waar de vloeiende rijstijl van Button erin resulteerde dat hij de race met één stel nieuwe banden kon uitrijden, vond de teamleiding van McLaren het nodig Hamilton voor een tweede bandenwissel naar binnen te roepen.

Toen Hamilton er vervolgens in vijfde positie in de jacht op een podiumplaats maar niet in slaagde voorbij de Ferrari van Alonso te komen, gaf hij via de teamradio blijk van zijn frustratie. „Waarom hebben jullie me naar binnen gehaald jongens?” Ofwel, als hij die tweede pitstop niet had hoeven maken, had hij mee kunnen doen in de strijd om de overwinning. Een ronde later viel Hamilton nog een plaats terug toen hij een inhaalpoging bij Alonso inzette en werd aangereden door de Australiër Mark Webber (Red Bull), die al vele ronden op de spreekwoordelijke bumper van de Brit zat.

Na zijn derde plek in de saaie race in Bahrein was er in de enerverende race in Melbourne de zesde plek voor Hamilton. „Ik reed de race van m’n leven. I drove my heart out today”, zei hij met gevoel voor drama na afloop voor de camera van de BBC. Met ingehouden woede. „En door de strategie ben ik teruggevallen. Iedereen die voor me reed maakte één stop, waarom ik twee?” Zijn reactie op de vraag van de verslaggeefster wiens schuld dat was: „Dat zullen we zien.”

En weg was hij, op weg naar tekst en uitleg in de pitbox van McLaren. Daar werd uitgebreid feestgevierd voor nieuwkomer Button. Die legde vorig jaar op dezelfde plek met een overwinning de basis voor zijn eerste wereldtitel, toen in dienst van Brawn GP. Misschien is de dertigjarige Button gewoon de betere van de twee teamgenoten. Hij is in elk geval de kalmste en de onbetwiste kampioen in zuinig omgaan met materiaal. Hoewel de vijf jaar jongere Hamilton meer races won (11-8), reed Button er meer (174-54).

Brawn GP, in het eerste en enige jaar van zijn bestaan ook winnaar van de constructeurstitel, werd overgenomen door Mercedes, maar voor de Duitse renstal laat succes nog op zich wachten. Ondanks de aanwezigheid van de succesvolle teambaas Ross Brawn en de in de Formule 1 teruggekeerde racelegende Michael Schumacher. Team- en landgenoot Nico Rosberg herhaalde zijn prestatie van twee weken geleden en eindigde als vijfde.

Zevenvoudig wereldkampioen Schumacher moest al na de eerste ronde de pits in voor een nieuwe vleugel, na een aanrijding in de eerste bocht. Zijn opmars eindigde aanvankelijk in het middenveld. Pas aan het einde van de race slaagde de 41-jarige Duitser erin langs de twintigjarige Spanjaard Jaime Alguersuari (Toro Rosso) te komen. Schumacher ging als tiende over de finish, nog net goed voor één WK-punt.

De druk op de Duitse renstal zal met elke race toenemen. „We doen alleen maar mee om te winnen”, sprak topman Dieter Zetsche van Daimler, het moederbedrijf van Mercedes, aan de vooravond van het racejaar 2010. Als overwinningen uitblijven kan het concern de racemiljoenen beter gebruiken, zo luidde de waarschuwing nog voor de eerste race, en dreigt de verrassende comeback van Mercedes te veranderen in een droevig slotakkoord.