Kemmelberg Vlaanderens gruwelijkste

De wielerklassieker Gent-Wevelgem krijgt morgen een prominente plaats op de kalender. De gevreesde Kemmelberg blijft ook nu weer de scherprechter.

Niet de Oude Kwaremont, Koppenberg of Muur van Geraardsbergen is de lastigste kuitenbijter in het Vlaamse heuvelland, de komende week decor voor een aantal grote wielerwedstrijden. Volgens het deze week verschenen boek Vlaamse Toppen halen de drie beslissende bergjes uit de Ronde van Vlaanderen (volgende week zondag) het niet bij de Kemmelberg, vanouds scherprechter in Gent-Wevelgem (morgen). Auteur Luc Verdoodt keek naar lengte, stijgingsgraad, staat van het wegdek en koershistorisch belang. Zijn conclusie: 1. Kemmel, 2. Muur, 3. Hoogberg-Hotond (bij Kluisbergen).

Twee keert trekt het peloton morgen over de gevaarlijke kasseitjes van de Kemmelberg in de 72ste editie van Gent-Wevelgem. De klassieker ruilt voor het eerst sinds 1971 de midweekse plek op de kalender tussen Ronde van Vlaanderen en Parijs-Roubaix in voor de prominente laatste zondag vóór de hoogmis, Vlaanderens Mooiste. „De internationale erkenning voor onze wedstrijd”, jubelt voorzitter van het organisatiecomité Luc Gheysens. Hij schaart zijn koers vanaf nu bij ‘de grote zes klassiekers’, met Milaan-Sanremo (vorige week gewonnen door Oscar Freire), Ronde van Vlaanderen, Parijs-Roubaix, Amstel Goldrace en Luik-Bastenaken-Luik.

Historie genoeg in de wedstrijd, die in 1934 voor het eerst werd gehouden ter ere van Gaston ‘de bulldog’ Rebry, een in Wevelgem wonende toprenner in die dagen. In 1947 liet de organisatie honderdduizend strooibiljetten uit een vliegtuig neerdalen over West-Vlaanderen, om de komst van de Italiaanse campionissimo Gino Bartali aan te kondigen. Rik van Looy, Eddy Merckx en Mario Cipollini zijn met drie zeges recordhouder. Groten als Briek Schotte, Freddy Maertens (beiden twee keer), Walter Godefroot, Eric Vanderaerden, Frank Vandenbroucke en Tom Boonen staan op de erelijst. En buitenlandse toppers als Jacques Anquetil, Bernard Hinault, Francesco Moser, Sean Kelly, Oscar Freire en vorig jaar het Noorse talent Edvald Boasson-Hagen. Nederlandse zeges? Jan Raas, Henk Lubberding, Leo van Vliet (in tranen), Teun van Vliet en als laatste tot nu toe Gerrit Solleveld (1989).

Gruwelijke valpartijen in de afdaling van de Kemmelberg, traditioneel ook opgenomen in de Driedaagse van De Panne, staan in het geheugen gegrift. Renners als Hendrik Redant, Andrei Tchmil en Chris Peers vonden het einde van hun carrière op de 156 meter hoge puist aan de Belgisch-Franse grens, waar in de Eerste Wereldoorlog zwaar werd gevochten en waar diep onder de grond de commandobunker ligt van het Belgische leger tijdens de Koude Oorlog. In een horroreditie van Gent-Wevelgem in 2007 was de Fransman Jimmy Casper het grootste slachtoffer van een reeks valpartijen. „Schrappen die Kemmelberg”, riepen velen. De organisatie koos voor verbetering aan de kasseien en een geasfalteerd ommetje langs de gevaarlijkste stroken.

Een koers met historie en een gezichtsbepalende scherprechter. Toch is niet iedereen in Vlaanderen onverdeeld gelukkig met de meer prominente plaats van Gent-Wevelgem op de wielerkalender. De organisatoren van de E3-Prijs Vlaanderen, de traditionele opwarmer over een deel van het parcours van de Ronde van Vlaanderen, vinden dat hun wedstrijd van vandaag is gedevalueerd. „Wij worden de kleine Ronde van Vlaanderen genoemd en zijn daar trots op”, zegt organisator Bart Ottevaere in de Gazet van Antwerpen.

Dit weekeinde wordt zijn koers onvermijdelijk overschaduwd door Gent-Wevelgem, die sinds dit jaar deel uitmaakt van de Flanders Classics. Wouter Vandenhaute, directeur van tv-producent Woestijnvis, kocht de belangrijkste Vlaamse voorjaarswedstrijden op en zet de in zijn ogen noodzakelijke hervormingen op de kalender door. De Brabantse Pijl, traditioneel de dag na de E3-Prijs, verhuist naar de woensdag voor de Amstel Goldrace. De E3-Prijs zelf mag kiezen: eerder in het seizoen of de woensdag voor de Ronde van Vlaanderen. Ottevaere: „Mijn deur staat altijd open, behalve voor zo’n voorstel.”

Terwijl de organisatoren strijden, staan de ploegen en renners voor een lastige keuze. Als viervoudig winnaar wilde Boonen in eerste instantie alleen deelnemen aan de E3-Prijs. Deze week maakte hij bekend vanwege sponsorbelangen toch te starten in Gent-Wevelgem, maar op de definitieve deelnemerslijst ontbrak hij gisteren. Favorieten als Boasson-Hagen, Matti Breschel (woensdag nog winnaar in Dwars door Vlaanderen), Fabian Cancellara, Marcus Burghardt en ook Johnny Hoogerland staan wel op beide affiches.

De organisatie van Gent-Wevelgem heeft de wedstrijd weliswaar ingekort van 257 tot 219 kilometer, veel ploegen vinden een dubbelprogramma gekkenwerk en kiezen morgen voor verse renners: Freire (Rabobank), Philippe Gilbert (Omega Pharma-Lotto), Theo Bos (Cervelo) en Mark Cavendish (HTC-Columbia). Aan het eind van een weekeinde koers in Vlaanderen wacht nog altijd de Kemmelberg, volgens Vlaamse Toppen de lastigste klim van allemaal.