Bij de voorplaat

Een gewapende vrede tussen bacteriën. Dat is wat Amerikaanse en Israëlische wetenschappers zien in deze petrischaal. Ongestoord door rivalen, en zolang er voldoende voedsel voorhanden is, groeit een kolonie van de bacteriesoort Paenbacillus dendritiformis alle kanten op in kenmerkende boomtakken. Maar als twee nauwverwante stammen elkaar ontmoeten, dan groeien ze elk een andere kant op en ontstaat tussen de kolonies een no mans land. Eshel Ben-Jacob van de universiteit van Tel Aviv ontdekte dat een eiwit dat onder normale omstandigheden groei bevordert deze bacteriecellen doodt als de concentratie ervan erg hoog wordt. Dat is precies wat gebeurt in de zone waar de microben elkaar ontmoeten. Bacteriën die elkaar met gifstoffen te lijf gaan zijn niets nieuws, maar het eiwit dat zorgt voor de gewapende vrede doodt alleen soortgenoten. De bacteriekolonies gedragen zich als verwante organismen die hun territorium afbakenen. (Proceedings of the National Academy of Sciences online, 22 maart) [MvN]