Voormalige spion van KGB koopt voor 1 pond noodlijdende Britse Independent

Hoe onafhankelijk blijft het Britse dagblad The Independent? Die vraag is actueel nu de noodlijdende krant in handen valt van de Russische zakenman en miljardair Aleksandr Lebedev. De Rus raakte gecharmeerd van de Britse pers in de tijd dat hij als KGB-spion op de sovjet-ambassade in Londen werkte.

Lebedevs bedrijf, toevallig ook Independent Print Limited geheten, neemt op grond van een gisteren bereikt akkoord de Britse krant over voor het symbolische bedrag van één pond (1,11 euro). In ruil daarvoor zal het voortaan de verliezen van de krant dekken.

Een soortgelijke deal trof Lebedev vorig jaar met het verlieslijdende Londense avondblad Evening Standard. Dat wordt nu gratis verspreid in een hogere oplage dan voorheen en rendeert beter dankzij meer advertenties. De vraag is of hij deze aanpak ook volgt met The Independent.

The Indy, zoals hij vaak liefkozend werd genoemd, was de afgelopen jaren al geen schaduw meer van de sprankelende krant uit de eerste jaren na zijn oprichting in 1986. Toen baarde het blad opzien met een onconventionele aanpak. In veel opzichten vormde The Independent een reactie op de kranten van uitgesproken rechtse krantenbaronnen als Rupert Murdoch (The Times) en Conrad Black (The Daily Telegraph).

De concurrenten voerden echter een felle prijzenoorlog met The Independent, waardoor de krant in de loop van de jaren ’90 in financiële problemen raakte. In 1996 belandde de krant in handen van de Ierse zakenman Tony O’Reilly. In 2003 stapte The Independent over op tabloidformaat. Toch was de fut er zichtbaar uit en daalde de oplage verder tot zo’n 183.000 nu.

Lebedev verklaarde gisteren dat hij graag investeert in instellingen die bijdragen tot democratie en transparantie. Kranten spelen daarbij volgens hem een hoofdrol. In Rusland, waar hij samen met oud-president Michail Gorbatsjov de krant Novaya Gazeta bezit, geniet Lebedev een goede naam onder journalisten.

Toch zouden veel journalisten uit de succesvolle begintijd van The Independent waarschijnlijk met ontzetting zijn vervuld als ze geweten hadden dat hun geliefde krant in handen zou vallen van een voormalige KGB-spion.