Jonge baby herkent al emoties in spraak

Als een baby zeven maanden oud is, verwerken zijn hersenen menselijke stemmen in hetzelfde gebied als bij een volwassene. Ook onderscheidt het babybrein dan boze en vrolijke intonatie. Bij een baby van vier maanden bestaat die specialisatie nog niet.

Dat schrijven Duitse onderzoekers vandaag in het wetenschappelijk tijdschrift Neuron (online). Het benadrukt, vinden zij, hoe belangrijk het voor een mens is om emotionele nuances te herkennen.

De wetenschappers tonen aan dat het bekende ‘selectieve gebied voor stemmen’ (voice selective area, VSA) in de hersenschors zich al vroeg ontwikkelt. De VSA reageert bij volwassenen op menselijke stemmen: spraak, en geluiden zoals hoesten en neuriën. Het gebied is bovendien gevoelig voor emotionele intonatie. Ook kapucijnaapjes hebben zo’n gebied. Het zorgt er dus voor dat primaten geluiden van soortgenoten herkennen, onafhankelijk van taal.

Uit gedragsonderzoek was al wel bekend dát baby’s, waarschijnlijk zelfs pasgeborenen, de emoties in menselijke spraak onderscheiden.

Het is bij baby’s echter lastig om aan te wijzen welk deel van de hersenschors actief is. Een techniek die redelijk precies is, terwijl de baby’s niet stil hoeven te liggen, is pas de afgelopen jaren populair geworden. Daarbij draagt de baby een badmuts met sensoren. Achttien baby’s luisterden naar Duitse woorden, uitgesproken met verschillende emotionele intonaties.

Zo bleek dat de VSA bij de baby’s van zeven maanden reageert zoals een volwassene. Onderzoeker Tobias Grossmann: „Ik denk dat de baby in die periode een veel beter begrip krijgt van emoties.”

De babyhersenen reageerden het sterkst op boze klanken. Dat past binnen het beeld dat mensen – ook baby’s vanaf een half jaar – uitermate gevoelig zijn voor dreiging. Of baby’s behalve het stemmengebied ook taalverwerkingsgebieden activeren, is niet getest.