Een nieuwe mens gevonden in stokoud DNA

Voor het eerst is er een onbekend mensentype ontdekt dankzij analyse van prehistorisch DNA. Dit is de verrassende uitkomst van analyse van een ongeveer 40.000 jaar oud vingerkootje (waarschijnlijk van een kind van een jaar of 6, 7). Dat werd in 2008 gevonden in de Denisovagrot in het Altai-gebergte van Zuid-Siberië. Aan het vingerkootje zelf is weinig bijzonders te zien. Maar het zogenoemde mitochondriaal DNA uit het kootje verschilt duidelijk van dat van moderne mensen (Homo sapiens) en van de Neanderthalers. Dit schrijven onderzoekers uit Leipzig in een stuk dat Nature gisteren online publiceerde. Of het een nieuwe soort is, moet nog blijken.

Onderling verschillen moderne mensen in het mitochondriaal DNA gemiddeld zo’n 60 mutaties van elkaar. Het verschil van mensen met Neanderthalers is gemiddeld 200 mutaties. Maar het verschil tussen mensen en het DNA uit dit Denisova-botje is maar liefst 385 mutaties. De oudste gemeenschappelijke voorouder van Neanderthalers en mensen leefde ongeveer 500.000 jaar geleden, maar deze Denisova-mens takte al een miljoen jaar geleden af van de Neander/sapiens-lijn. Mogelijk is het een afstammeling van een Aziatische Homo erectus.