Google betaalt veel te hoge prijs

Google heeft ethische beginselen boven winstbejag geplaatst door te besluiten zijn Chinese site te sluiten – en heeft als gevolg daarvan al een flinke veer moeten laten. Toch wil de zoekmachinefirma een kleine teen in het water houden op ’s werelds grootste markt voor internetgebruikers, door zoekopdrachten via Hongkong te laten verlopen en Chinees personeel in dienst te houden. Dat betekent dat Google straks niet weer helemaal van voren af aan hoeft te beginnen als de censoren van Peking hun greep ooit laten verslappen.

Google dreigde in januari te stoppen met het censureren van politiek gevoelige zoekopdrachten. Maar het concern heeft zich niet helemaal teruggetrokken. Op dit moment kunnen bezoekers nog steeds de Hongkongse site gebruiken – ook al zijn er berichten dat de Chinese autoriteiten nu zelf gevoelige zoekopdrachten censureren, zoals die over het neerslaan van de demonstraties op het Plein van de Hemelse Vrede in 1989.

Toch zou het wel eens kunnen dat Google heel lang zal moeten wachten voordat Peking van gedachten verandert, en intussen kan de aanhoudende aanwezigheid van het concern in China weggegooid geld zijn. Het is onwaarschijnlijk dat de firma zal kunnen vasthouden aan een groot deel van zijn aandeel van 30 procent van de Chinese markt voor onlineadvertenties. Het bezoekersverkeer zou ook kunnen afnemen als de Chinese internetgebruikers de trage verbindingen zat zijn – ervan uitgaande dat Peking Google niet helemaal buiten de deur zal willen houden.

De resterende werknemers zullen wellicht ook niet blijven hangen. Het concern uit Silicon Valley is door regeringsfunctionarissen in het openbaar beschuldigd van het schenden van een schriftelijke belofte. Het kon wel eens lastig zijn het soort hooggekwalificeerde jonge technici en softwareontwikkelaars in dienst te houden die Google in het verleden aan zich wist te binden, als zij het gevoel hebben dat hun werkgever geen toekomst meer heeft in China.

Momenteel draagt de omzet in China slechts 1 tot 2 procent bij aan het totaal. Maar de groei die Google nu laat schieten is wel exponentieel. De markt geeft een hoge waardering aan internetbedrijven die in China actief zijn. Concurrent Baidu wordt aan de Nasdaq verhandeld op een niveau van 41 maal de verwachte winst over 2011, het tweevoudige van de waardering van Google.

Sinds de Amerikaanse firma in januari heeft gezegd van plan te zijn te stoppen met het censureren van zoekopdrachten in China, is de koers van het aandeel Google met ongeveer 6 procent gedaald, waardoor 11,6 miljard dollar aan marktwaarde is weggevaagd. In dezelfde periode is de koers van Baidu met 40 procent gestegen, waardoor diens marktwaarde met 5,5 miljard dollar is toegenomen. Google zou aan geloofwaardigheid hebben ingeboet als het concern China niet op een of andere manier had verlaten. De gedeeltelijke terugtrekking behoedt het concern voor gezichtsverlies, maar daar hangt wel een fors prijskaartje aan vast.

Wei Gu

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com