Breken staking is slechts begin voor topman British Airways

Willie Walsh lijkt een aardig eind op weg. Ondanks slecht zicht is de beurskoers van British Airways (BA) flink omhooggegaan, om een niveau te bereiken dat voor het laatst is gezien vóór de duikvlucht van september 2008. Beleggers denken dat Walsh, de stoere topman van BA, de staking van het cabinepersoneel zal breken, omdat hij meer te verliezen heeft.

Een nederlaag door toedoen van Unite, de vakbond van het cabinepersoneel, zou hem de das kunnen omdoen. De vakbond kan een overwinning goed gebruiken, in het licht van de grotere gevechten die voor de deur staan in de publieke sector. Deze strijd is dus nog niet gestreden. De berekeningen van beide partijen van het aantal werkwilligen en het percentage lege stoelen liggen lachwekkend ver uiteen. Een betere aanwijzing voor de stand van zaken is het pleidooi dat Tony Woodley, de driftige secretaris-generaal van de vakbond, heeft gehouden om te mogen praten met de president-commissaris van BA. Het is duidelijk niet voldoende om geldschieter van Labour te zijn om in aanmerking te komen voor overheidssteun.

Voor Walsh, die volgens Société Générale is verwikkeld in „een goochelact die steeds ingewikkelder wordt”, is het neerslaan van de staking slechts het begin. Na een overwinning zou hij nog steeds leiding geven aan een bedrijf dat lijkt op een groot pensioenfonds, met een luchtvaartmaatschappij eraan vast. De werknemers van BA, of ze nu staken of niet, hebben ingezien dat de oude pensioenbeloften niet konden worden waargemaakt, en hebben er vorige week mee ingestemd dat hun eigen bijdrage wordt verhoogd van 8,5 naar 13 procent van het loon.

Dat is pas de eerste stap bij het aanvaarden van de realiteit. Het tekort bij de twee pensioenfondsen van BA wordt geschat op 3,7 miljard pond, op basis van een paar zeer optimistische veronderstellingen over toekomstige rendementen. De voorgenomen fusie met het Spaanse Iberia hangt af van instemming van de Britse pensioenwaakhond met een plan om dit tekort te bestrijden. Op 30 juni wordt een uitspraak verwacht. De toezichthouder heeft de rekensommen van BA al in twijfel getrokken, maar staat voor een moeilijke keuze. Als het plan wordt goedgekeurd, zullen andere bedrijven een soortgelijke behandeling eisen. En als er zwaardere voorwaarden worden opgelegd, loopt de toezichthouder het risico de goocheltruc van Walsh in de war te sturen.

De fusie met Iberia geeft het oude streven van BA naar een trans-Atlantische joint-venture met American Airlines een nieuwe impuls. De Amerikaanse toezichthouders hebben er al mee ingestemd, en de Europese Unie lijkt op het punt te staan dat te gaan doen. Het onvermogen om tot een overeenkomst te komen zou van BA een marginale speler maken op de mondiale luchtvaartmarkt.

De strijd met de vakbond lijkt in zijn voordeel te worden beslecht, maar Walsh heeft de oorlog nog niet gewonnen.

Neil Collins