Singh columnist-af

Wetenschapsschrijver Simon Singh is gestopt als columnist van de Britse krant The Guardian. Tijdgebrek, scheef hij op 12 maart. Ten eerste heeft hij het druk met de smaadzaak die de Britse Chiropraxie Associatie (BCA) tegen hem heeft aangespannen: bijna twee jaar geleden schreef Singh in The Guardian dat die organisatie van alternatieve manuele therapeuten onbewezen nepbehandelingen promoot – de BCA was not amused.

Daarnaast is Singh veel tijd kwijt aan de campagne die hij samen met wetenschappers, journalisten, komieken, andere bekende Britten en enkele progressieve organisaties voert om de beruchte Britse smaadwet te hervormen. Die is, door de omgekeerde bewijslast, zeer ongunstig voor kritische geesten. Wie een smaadzaak verliest, kan een miljoen Britse pond armer zijn. ‘Stilte kopen’ noemen de voorstanders van smaadwethervorming dat. Ruim 42.000 mensen ondertekenden hun petitie op www.libelreform.org.

De reikwijdte van de wet is groot. Afgelopen week twitterden smaadhervormers geschokt een artikel rond uit The Independent: de conservatieve miljardair Lord Ashcroft zou de uitzending van een Panorama-documentaire van de BBC tegenhouden door met een zaak te dreigen. (Lord Ashcroft schonk miljoenen aan de Tories, maar betaalt geen belasting in Groot-Brittannië; Panorama ging zijn buitenlandse gangen na.) The Independent is al door hem aangeklaagd.

Begin mei zijn er verkiezingen in Groot-Brittannië; de hervormers hebben kiezers opgeroepen om aanstaande dinsdag massaal hun members of parliament te bestoken met smaadvragen. Minister van Justitie Jack Straw onderzoekt de wet al en heeft aangekondigd dat hij de kosten voor de verdedigende partij sterk wil verminderen.

De chiropractors hebben het intussen ook niet makkelijk. Vorig jaar riep een Britse blogger op om hun reclamefolders en sites na te kijken op ongefundeerde beweringen en daar klachten over in te dienen bij de Britse chiropraxieraad. Die moest extra personeel in dienst nemen: er werd over vele honderden chiropractors geklaagd.