Op de Masters in Augusta weet Woods zich het best beschermd

Tiger Woods maakt bewust zijn rentree op de Masters. Nergens zijn regels zo streng voor publiek en media. Kijkcijfers zullen stijgen naar recordhoogte.

De ogen van alle golfliefhebbers en de lenzen van vele camera’s zullen donderdag 8 april gericht zijn op Tiger Woods. Want dan maakt het 34-jarige Amerikaanse golffenomeen op de Masters in Augusta (Georgia) na een afwezigheid van vier maanden zijn rentree. Gisteren bevestigde Woods op zijn website het bericht dat hij in april terugkeert.

Op Augusta National weet Woods zich het best beschermd tegen opdringerig publiek en media. Wie zich als toeschouwer misdraagt, wordt voor het leven van de Masters verbannen. Wie zijn mobiele telefoon niet heeft uitgeschakeld of een fotocamera bij zich heeft, wie over het terrein holt of eenvoudigweg op het gras gaat liggen, dreigt zijn entreekaartje of persaccreditatie te moeten inleveren. De zorgvuldig gescreende accreditaties voor de media zijn allang toegewezen. Nieuwe aanvragen zullen worden geweigerd. De paparazzi en boulevardpers, die na de breed uitgemeten verhalen over Woods’ seksescapades uit zijn op smeuïge details over het privéleven van de golfer hebben nu dus helemaal geen toegang meer.

De Amerikaanse golfer Jim Furyk zei dat Woods een juiste keus heeft gemaakt. „De controles zijn daar het scherpst, het respect voor de spelers het grootst en het publiek gedraagt zich er altijd keurig, alleen al door de fear factor.”

Woods verklaarde op zijn website dat hij voor de Masters heeft gekozen „uit respect voor dat evenement; de Masters was de eerste major die ik won”. De Amerikaan, die al jaren ’s werelds beste golfer is en als eerste sporter miljardair werd, won op Augusta National vier van zijn dertien gewonnen majors.

De kijkcijfers van de televisiezenders zullen gedurende de Masters grote hoogten bereiken. Sportzender ESPN zendt de eerste twee dagen uit, CBS zaterdag en zondag. De directeur van CBS Sports, Sean McManus, zei vorige week toen het eerste gerucht over Woods’ rentree ging: „Mijn voorspelling is dat bij zijn terugkeer, los van de inauguratie van Obama, het toernooi het grootste media-evenement in de geschiedenis tot nu toe wordt.”

Het kijkersrecord voor de Masters staat op 20,3 miljoen en dateert uit 1997, toen Woods als 21-jarige de jongste toernooiwinnaar op Augusta werd.

De concurrenten zeggen verheugd te zijn over de terugkeer van Woods. Alle aandacht mag dan naar ‘The Chosen One’ uitgaan, zonder Woods trekken de golftoernooien minder belangstelling van publiek en media, en minder sponsors. Twee jaar geleden was Woods acht maanden afwezig door een knieoperatie. De kijkcijfers daalden toen aanzienlijk. De vraag is of de hoofdsponsors (Accenture, AT&T en Gatorade), die sinds het mysterieuze ongeluk van Woods in november en de daaropvolgende verhalen over diens net werk van maîtresses en seksverslaving hun handen aftrokken van hun commerciële boegbeeld, nu terugkeren op hun schreden.

De rentree is nauwgezet voorbereid. Eerst legde Woods op 19 februari ten overstaan van een geselecteerd gezelschap (zonder pers maar met alleen een televisiecamera en een camera van de professionele golforganisatie PGA) een officiële verklaring af waarin hij bekende grote fouten te hebben gemaakt. Hij vertelde al weken in een kliniek therapie te volgen en zich daar voorlopig op te richten, ook om zijn huwelijk te redden.

De plechtige bijeenkomst was voorbereid door zijn management van IMG en zijn therapeuten. De teksten klonken heilzaam: wees open en eerlijk, dat geeft lucht. Zoals eerder de beroemde honkballer Mark McGwire geënsceneerd opbiechtte dat hij in zijn carrière veelvuldig verboden spierversterkende middelen had gebruikt. Schuldbekentenissen die de laatste jaren in de Amerikaanse cultuur gebruikelijk zijn.

In navolging van McGwire liet Woods zich adviseren door Ari Fleischer, de woordvoerder van voormalig president George W. Bush. Fleischer is nu communicatieadviseur. Samen met hem en manager Mark Steinberg bepaalde Woods het moment van terugkeer. Intussen oefende hij op de golfbaan met zijn swingcoach Hank Haney. Stilaan werd daardoor duidelijk dat de rentree aanstaande was.

Hoe goed golft Woods nog? Hij is terug op het boeddhistisch pad, zoals zijn Thaise moeder hem voorhield. Is hij daardoor zijn meedogenloosheid kwijt? Dr. Joseph Parent, schrijver van het boek ‘Zen Golf’, zei: „Woods won de laatste jaren vooral door zijn tegenstanders te slopen, dat ging ook ten koste van hemzelf. Hij moet terug naar golfen om zo goed mogelijk te spelen, overwinningen komen dan vanzelf.”