Nieuws over kanker is vaak te blij van toon

Krantennieuws over kanker gaat vaak over het succes van een nieuwe behandeling. Of over een patiënt die zijn kanker overwint, terwijl in werkelijkheid de helft van de kankerpatiënten aan hun ziekte overlijdt.

‘Het is verbazingwekkend dat zo weinig artikelen over dood en sterven gaan als je weet dat de helft van alle patiënten met de diagnose kanker aan die ziekte zal sterven’, zo schrijven drie biostatistici van de universiteit van Pennsylvania in een onderzoek dat gisteren in de Archives of Internal Medicine is gepubliceerd.

De onderzoekers namen een steekproef uit alle artikelen over kanker in Amerikaanse kranten en tijdschriften uit 2005 tot en met 2007. Na een analyse van 436 artikelen oordelen ze dat journalisten een onrealistisch beeld schetsen. Dat zet patiënten en hun familie op het verkeerde been, concluderen ze. Patiënten kunnen dan de normale uitkomst van dappere geneespogingen niet goed inschatten. Die kunnen falen, of bezorgen de patiënten lastige laatste levensmaanden met veel ziekte. Goede informatie over de manier waarop hun leven waarschijnlijk zal eindigen helpt om ‘realistische verwachtingen te krijgen en dat verbetert de uitkomst’, aldus de onderzoekers. Die eraan toevoegen dat hier een rol voor de pers is weggelegd omdat artsen ook al niet sterk zijn in het bespreken van het levenseinde.

De biostatistici telden dat ruim 32 procent van de artikelen ging over ‘overleven’, tegen acht procent over sterven aan kanker. De meeste artikelen behandelden de moderne agressieve behandelmethoden, terwijl maar 0,5 procent van de artikelen over palliatieve zorg en hospitiumverpleging ging. Het mislukken van die nieuwe therapieën werd maar in één op de zeven artikelen gemeld. Artikelen over één patiënt beschreven meestal een succes en slechts 1 op de 5 keer een sterfgeval.