Nepchampagne in woestijn bij dubbelslag van Ferrari

Bij Ferrari is de Spaanse Formule 1-coureur Fernando Alonso begonnen aan een nieuw avontuur. Hij bezorgde zijn nieuwe werkgever de zege in de openingsrace van het jaar.

Rotterdam, 15 maart. - Zo rampzalig als het racejaar vorig jaar voor Ferrari begon, zo stralend is het Formule 1-seizoen 2010 gisteren van start gegaan voor de Italiaanse renstal. In de openingsrace, de Grote Prijs van Bahrein, gingen de Spanjaard Fernando Alonso en zijn Braziliaanse teamgenoot bij Ferrari Felipe Massa – voor het eerst in actie sinds zijn trainingsongeluk vorig jaar – respectievelijk als de winnaar en nummer twee over de finish.

Met dank aan Sebastian Vettel (Red Bull), de Duitser die van poleposition was gestart, in de slotfase van de race de koppositie verspeelde en vierde werd. Hij werd verslagen door zijn eigen auto, door problemen met een uitlaat. ‘Baby Schumacher’ werd ingehaald door drie collega’s die later op het podium stonden. Behalve voor de Ferrari-coureurs was er in het alcoholvrije Bahrein ook nepchampagne voor Lewis Hamilton (McLaren).

Alonso herhaalde het kunststukje van Kimi Raikkonen, die drie jaar geleden zijn eerste race in een Ferrari won. De Fin werd dat jaar wereldkampioen; de enige wereldtitel van de man die vorig jaar zijn F1-carrière bij Ferrari beëindigde en zijn loopbaan vervolgde als rallycoureur. Raikkonen moest bij Ferrari plaatsmaken voor Alonso. De Spanjaard werd met veel égards en een vette sponsor (Banco Santander) voor een vorstelijk salaris binnengehaald door Ferrari-baas Luca Di Montezemolo.

De 28-jarige coureur uit Oviedo is bij de Italiaanse renstal aan een nieuw avontuur begonnen. Nadat hij in 2005 en 2006 bij Renault wereldkampioen was geworden, aan de hand van de inmiddels levenslang uit de Formule 1 geschorste teambaas Flavio Briatore, leek hij klaar voor een succesvol vervolg bij McLaren-Mercedes, aan de zijde van toenmalig debutant en hoop van het Britse racen Hamilton. Het pakte anders uit. Gefrustreerd verliet Alonso de Britse renstal aan het eind van het racejaar, mede door ‘spygate’, een spionageaffaire waarbij zijn team McLaren op oneigenlijke wijze informatie uit de Italiaanse keuken had vergaard. Verder dan de derde plaats in de WK-stand kwam de titelverdediger dat jaar niet, met even veel punten als zijn teamgenoot Hamilton en slechts een punt minder dan de nieuwe wereldkampioen, Ferrari-coureur Raikkonen.

De Spanjaard keerde voor twee seizoenen terug bij Renault, dat met een Nederlandse sponsor (ING) in die periode afzakte van de subtop naar het achterveld. In het najaar van 2008 won hij zijn laatste races, in Singapore en Japan. In Singapore, in de eerste F1-race bij kunstlicht, was dat het gevolg van een ander schandaal waarin hij verzeild raakte: ‘crashgate’. Zijn teamgenoot Nelsinho Piquet jr. had van teambaas Flavio Briatore opdracht gekregen vroeg in de race met opzet te crashen, zodat Alonso een betere uitgangspositie had om de race te winnen. Alonso won en mocht zijn zege ook behouden toen Piquet het schandaal vorig jaar aan het licht bracht. Briatore werd uit de Formule 1 verwijderd. Met al die ellende achter zich heeft Alonso bij Ferrari een frisse nieuwe start gemaakt, die gisteren eindigde op de hoogste plaats van het podium. „Ik ben erg optimistisch voor het nieuwe seizoen”, zei hij na de race.

In de aanloop naar de openingsrace in de woestijn gaven verschillende coureurs aan dat ze Alonso als de favoriet voor de wereldtitel beschouwen. Zijn oud-teamgenoot bij McLaren deed dat bijvoorbeeld in een vermakelijk onderonsje met zijn nieuwe teamgenoot, de wereldkampioen van vorig jaar Jenson Button.

Voor de BBC, die de Formule 1 voor het tweede achtereenvolgende jaar live uitzendt, interviewde de Britse wereldkampioen van 2008 (Hamilton) die van 2009 (Button). „Alonso wordt dit jaar onze grootste concurrent”, zei Hamilton met grote stelligheid tegen de man die een jaar geleden in Australië de openingsrace won, vlak voor zijn teamgenoot bij Brawn GP, Rubens Barrichello.

Brawn GP bestaat niet meer. Het team dat in zijn eenjarig bestaan als voortzetting van de renstal van Honda de titel won bij de coureurs en de constructeurs, werd op zijn beurt overgenomen door Mercedes. Ross Brawn bleef teambaas en werd herenigd met Michael Schumacher, die mede onder zijn leiding zeven wereldtitels won – vijf bij Ferrari en twee bij Benetton. Gisteren maakte de 41-jarige coureur zijn rentree, nadat hij eind 2006 afscheid had genomen. In Bahrein ging hij als zesde over de finish, en als derde Duitser, achter Vettel (vierde) en zijn teamgenoot bij Mercedes Nico Rosberg. „Het is een begin”, luidde de afgemeten reactie van de oude kampioen.