'Schumi' keert terug in de moederschoot

Met de Grote Prijs van Bahrein wordt morgen het nieuwe Formule 1-seizoen geopend. De Duitse coureur Michael Schumacher weet met zijn rentree alle ogen op zich gericht.

Invallen bij Ferrari voor de uitgeschakelde Felipe Massa lukte afgelopen seizoen niet. Michael Schumacher had te veel last van een nekblessure na een crash met een motorfiets. Nu is hij wel van de partij. Voor Mercedes en niet voor de Scuderia, het team waar hij vijf van zijn zeven wereldtitels won. De liefde voor de Scuderia is bekoeld tot een absoluut dieptepunt. De vaste aanhang, de tifosi, beschouwt de Duitser als verrader. Hij keert terug in de moederschoot.

In de beginjaren van zijn glanzende carrière werd hij begeleid door het merk uit Stuttgart waarvoor hij successen behaalde in sportwagenraces. Financieel werd hij gesteund voor zijn instap bij Benetton, waar hij in 1994 en 1995 zijn eerste kampioenschappen veroverde. Schumacher (41) reed sinds 2006 geen Formule 1-races. Ongetwijfeld bezit hij nog steeds de capaciteiten om wedstrijden te winnen. De drang om weer te starten kon hij niet weerstaan, maar of hij meteen de hoogste eer behaalt, valt te bezien. De concurrentie is zwaarder dan in de periode van zijn afscheid en zelfs Schumi zal moeten wennen aan het raceritme volgens een nieuw reglement.

Dat Mercedes als team terugkeert naar de koningsklasse van de autosport en niet meer uitsluitend als leverancier van motoren, behoeft een kanttekening. De fabrikant bouwt niet zelf een chassis, maar nam vorig jaar voor naar verluidt 120 miljoen euro team en auto’s over van Brawn, dat in 2009 de dubbelslag behaalde: wereldkampioen coureurs (met Jenson Button) en constructeurs. Het team was een voortzetting van Honda en gaat verder als Mercedes, dat graag pronkt met het roemruchte verleden van hun zilveren pijlen. Die reden voor het laatst in 1955.

Pijnlijk voor Nico Rosberg toen hij hoorde dat Schumacher zijn teamgenoot werd. De organisatie hanteert de politiek correcte opmerking dat beide rijders gelijke kansen en middelen krijgen, maar iedereen weet hoe Schumacher een team naar zijn hand kan zetten. Een van zijn voornaamste drijfveren was dat het team wordt geleid door de geniale strateeg en technisch directeur Ross Brawn, met wie hij al zijn titels behaalde. Op het hoogste niveau regeert echter een tikje afstandelijkheid. Bestuursvoorzitter Dieter Zetsche meldde dat races moeten worden gewonnen, anders gaat de geldkraan dicht. Het duo Schumacher-Brawn is een fenomenale combinatie die, naast Ferrari, McLaren en Red Bull, wordt gezien als een van de kanshebbers in een seizoen vol wijzigingen.

De puntentelling ging op de schop: voortaan WK punten voor de eerste tien. Er mag, voor het eerst sinds 1993, niet meer worden bijgetankt, wat de auto’s zwaarder maakt en een grotere belasting betekent voor de banden. Geen pitstops voor benzine, maar wel voor bandenwissels. Er moet nog steeds met twee verschillende samenstellingen worden gereden. Verplicht is ook dat wordt begonnen met banden die zijn gebruikt bij de derde en laatste kwalificatiesessie.

Met die uitdagingen kan Brawn uitstekend omgaan. Maar er zijn kapers op de kust. McLaren (ook met Mercedes-motoren) kent met twee wereldkampioenen, Button en Lewis Hamilton, een sterrenformatie. Bij Ferrari krijgt de herstelde Massa het zwaar tegen de Spanjaard Fernando Alonso die, na 2005 en 2006, aast op zijn derde titel. Sebastian Vettel (vorig jaar tweede) blijft bij Red Bull, evenals Mark Webber. Buemi en Alguersuari rijden voor Toro Rosso, Rubens Barrichello en Nico Hülkenberg voor Williams en Adrian Sutil en Vitantonio Liuzzi bij Force India.

BMW Sauber was ingeschreven voordat de Beierse fabrikant zich terugtrok. Met Ferrari-motoren voor Pedro de la Rosa en Kamui Kobayashi. Renault verkeert in economisch noodweer, het team is voor 75 procent in handen van een Luxemburgse investeringsfirma. De debuterende Rus Vitaly Petrov kocht zich voor 12 miljoen euro in. Roberto Kubica kwam over van BMW; de Nederlandse Chinees Ho Pin Tung is reserverijder. Als teamlid ervaart hij de Formule 1, maar zal hij waarschijnlijk niet veel in actie komen.

Er zijn drie nieuwe teams. Virgin van Sir Richard Branson, met Timo Glock en Lucas di Grassi, Hispania Racing met Karun Chandhok en Bruno Senna, terwijl het startveld van twaalf teams wordt vol gemaakt door routiniers Jarno Trulli en Heikki Kovalainen bij het weergekeerde Lotus. Een grote naam uit het verleden, maar namen zeggen niet alles in de F1 wereld. Een racewijsheid die zelfs de legendarische Michael Schumacher in acht moet nemen.