Ontbossing Congo toont meteoorkrater

Door ontbossing is in de Democratische Republiek Congo een inslagkrater aan het licht gekomen met een doorsnede van circa veertig kilometer. Italiaanse onderzoekers hebben de ontdekking van de krater deze week gemeld op een congres voor maan- en aardwetenschappen in Texas.

De onderzoekers hebben de krater nog niet precies gedateerd, maar ze denken dat hij is gevormd door een inslag van een meteoriet met een diameter van zo’n twee kilometer, minder dan 145 miljoen jaar geleden.

Volgens de onderzoekers is deze inslagkrater één van de grootste die in het afgelopen decennium is gevonden. Van alle inslagkraters die wereldwijd bekend zijn, zijn er zo’n 15 groter dan deze uit Congo. De grootst bekende inslagkrater, de Vredefortkrater in Zuid-Afrika, heeft een doorsnede van 200 kilometer.

De nu ontdekte krater ligt op 37 kilometer ten noorden van de plaats Wembo-Nyama in de provincie Kasai. Hij wordt voor meer dan driekwart omlijst door een zijrivier van de Lomami en is in de loop van de tijd met sediment gevuld. In het luchtfoto- en satellietfotoprogramma Google Earth is de cirkelvorm goed te vinden. Giovanni Monegato en zijn collega’s van de universiteit van Padua denken dat het hier moet gaan om een meteorietkrater, omdat zij andere verklaringen kunnen uitsluiten. Voor een andere mogelijkheid, een ingestorte zoutkoepel, is de krater veel te groot en het dichtstbijzijnde vulkanisme in de omgeving ligt ver naar het oosten in de Rift Vallei, het gebied van de grote Afrikaanse meren.