Hier vouwen aub

Morgen wordt de winnaar van het Independent Games Festival bekend gemaakt.

Nederlandse studenten maken kans met Paper Cakes.

Ze zitten er tevreden bij in de bibliotheek van Hotel Metropolis aan Mason Street. Bas Teunisse, Lex van den Berg en Machiel van Hooren studeren game-design aan de Hogeschool voor de Kunsten Utrecht (HKU). Ze zijn in San Francisco omdat hun puzzelgame Paper Cakes is genomineerd voor de IGF Student Competition. „Eigenlijk hebben we al gewonnen”, vindt Bas Teunisse. Als een van de tien finalisten zijn ze gekozen uit 190 inzendingen.

De wedstrijd is een onderdeel van het het Independent Games Festival (IGF), een festival voor onafhankelijk gemaakte games. Deze games, die vaak in kleine teams worden ontwikkeld en waarvoor het commercieel belang minder groot is, zijn de afgelopen jaren sterk in opkomst. Terwijl populaire games steeds grotere en duurdere producties worden, groeit de tegenbeweging van ‘indiegames’, waarin bijzondere visuele stijlen en vernuftige spelconcepten centraal staan.

Het IGF is op zijn beurt weer onderdeel van de Game Developers Conference, dat deze week plaatsvindt in San Francisco. Het duurt nog tot en met zaterdag. Nooit eerder waren er zoveel gamemakers bij elkaar: 17.000 in totaal. Bezoekers zijn er om te netwerken, overeenkomsten te sluiten en kennis uit te wisselen gedurende een van de vierhonderd lezingen en workshops.

De studenten van de HKU verheugen zich op de conferentie. „We gaan ons adressenboek flink uitbreiden”, zegt Bas Teunisse. „We houden onze ogen open voor mogelijke toekomstige werkgevers.”

En waarom zou het spel Paper Cakes de prijs moeten winnen? Machiel van Hooren: „Papier vouwen om puzzels op te lossen bestaat nog niet in een game.” In het spel draait het erom een personage naar een taart te loodsen. Daarvoor moet een route met allerlei hindernissen worden afgelegd over een virtueel A4’tje. De hindernissen kunnen worden omzeild door het papier op de juiste manier om te vouwen. Via de achterkant komt dan de juiste looproute aan het licht.

De game werd gemaakt in opdracht van Wacom, fabrikant van tekentabletten voor de pc. Het bedrijf was op zoek naar kleine applicaties voor hun nieuwe product, de Bamboo Pen & Touch.

In plaats van meteen met het tijdrovende programmeerwerk te beginnen, werden de ideeën voor het spel getest door simpelweg een vel papier te vouwen. „We hebben van alles verzonnen”, zegt HKU-student Bas Teunisse. „Gummen en opnieuw tekenen. Knippen en plakken. Zowel horizontaal als verticaal vouwen. Dat ging allemaal de prullenbak in, omdat de game er te ingewikkeld van werd.”

Teunisse, Van den Berg en Van Hooren werkten voor het project samen met drie studenten van de University of Southern California (USC) in Los Angeles. De eerste weken waren de Amerikanen in Nederland, waardoor ze gezamenlijk konden brainstormen. Maar de maanden daarna moest alles via internet. Het grootste probleem: 9 uur tijdverschil. „Als voor ons de werkdag erop zat, begonnen zij net”, zegt Van Hooren. Met wekelijkse videovergaderingen via Skype en veel e-mail heen en weer werd de communicatie op gang gehouden.

De USC-studenten gaven een eigen draai aan het project. „Op de HKU zijn we een heel praktische aanpak gewend”, zegt Van den Berg. „We gaan snel aan de slag met speelbare prototypes. Op USC zijn ze theoretischer. Ze zijn geneigd eerst met een gedetailleerd plan te komen.”

Een belangrijk strijdpunt ging over de vraag in hoeverre er een verhaal nodig was voor deze game. Bas Teunisse: „USC is geworteld in filmtheorie. Misschien wilden ze daarom alles uitleggen. Zoals waarom het personage taart wil. Maar sommige dingen moeten gewoon zijn zoals ze zijn.”

De komende dagen bemannen de studenten twee standjes op de beursvloer. En Van den Berg geeft een praatje. De studenten houden hun ogen open voor interessante contacten en duimen dat hun game wint – dat zou 2.500 dollar (1.830 euro) en nóg meer aandacht opleveren. Misschien ligt er zelfs een glorieuze toekomst in het verschiet voor Paper Cakes, als commercieel product. „De game zou heel geschikt zijn voor de Nintendo DS”, zegt Van Hooren. „Die werkt ook met een pennetje.”

Het spel Paper Cakes is gratis te downloaden via de site papercakes.nl