Bankiers en fans willen United overnemen

Enkele vermogende Britse bankiers willen Manchester United overnemen. Ze hebben de steun van de supporters, die al jaren streven naar het vertrek van de Amerikaanse eigenaars.

Het was een ongewoon tafereel bij de wedstrijd van Manchester United afgelopen zaterdag. In plaats van het vertrouwde rood met een beetje wit zwaaiden fans uit protest met groene en goudkleurige dassen, vlaggen en petten. Dat waren de kleuren van de club in een ver verleden, lang voor die in 2005 in handen viel van de Amerikaanse miljardair Malcolm Glazer en zijn familie. Een groot deel van de supporters verdenkt de Amerikanen ervan de club uit te zuigen en is hen liever kwijt dan rijk.

De onafhankelijke Manchester United Supporters Trust (MUST), een organisatie die al jaren openlijk naar het vertrek van de Glazers streeft, ruikt zijn kans. Vorige week maakte een groepje vermogende Britse bankiers immers plannen bekend de befaamde club over te nemen. MUST haakte er direct op in met de groene en goudkleurige campagne. Niet zonder succes. De stichting zag zijn aanhang razendsnel toenemen. Vanmorgen stond de teller op 124.606, ruim twee keer zoveel als nog maar een paar weken geleden. In aantal zijn ze de leden van de officiële United supportersclub nu voorbijgestreefd.

Kranten meldden dat de populaire manager van de club, Sir Alex Ferguson, de overnameplannen steunt. Dat ontkende deze, maar hij maakte duidelijk dat hij met genoegen de alternatief uitgedoste fans op de tribune had gezien. Zolang ze United maar aanmoedigen, konden ze wat hem betreft dragen „what they bloody like”.

Op het eerste gezicht wekt het verwondering dat zovelen van de Glazers afwillen. De prestaties van de club zijn immers onder hun leiding voortreffelijk geweest. Drie keer werd Manchester United Engels kampioen, één keer won de club de Champions League. Toch hebben velen het gevoel dat de club, en zeker de fans, beter af zouden zijn zonder de Glazers. Volgens hen onttrekken Glazer en zijn zoons te veel geld aan de club. Dat resulteerde onder meer in hogere toegangsprijzen.

Veel verontwaardiging wekte met name een nieuwe obligatie-uitgifte ter waarde van 500 miljoen pond (550 miljoen euro) in januari. Daarmee willen de Glazers deels de rente en de schuld aflossen, waarmee ze zichzelf opzadelden door de overname van de club. Tweederde deel van de overnamesom van 810 miljoen pond was geleend geld. Tot woede van de supporters laten de Glazers de club voor een belangrijk deel opdraaien voor de afbetaling daarvan.

De schuldenlast van United is opgelopen tot 700 miljoen pond, de hoogste van alle voetbalclubs in Europa. Dat heeft zijn weerslag. De club ziet een aanzienlijk deel van zijn inkomsten opgaan aan rentebetalingen. Slechts dankzij de verkoop van de Portugese sterspeler Cristiano Ronaldo aan Real Madrid vorig jaar (opbrengst 80 miljoen pond) boekte de club nog een winst van 48 miljoen pond. Die transfer heeft de slagkracht van de club in het veld volgens velen geschaad.

Een fan, Jim O’Neill, besloot begin dit jaar actie te ondernemen, nadat hij Manchester United met pijn in het hart had zien worden uitgeschakeld voor de FA-Cup tegen Leeds United. O’Neill, chef econoom bij de Britse poot van zakenbank Goldman Sachs, verzamelde een aantal bevriende topbankiers uit Londen om zich heen. Hun plan is, zoals ze vorige week bekend maakten, de club over te nemen. Daarvoor zouden de Red Knights, zoals ze zich hebben gedoopt, zo’n 1,2 miljard pond bij elkaar moeten brengen.

De harten van de meeste Britten gaan, zo kort na de kredietcrisis, niet sneller kloppen wanneer Londense bankiers aanbieden hen te redden maar O’Neill en zijn vrienden deden een toezegging die veel fans aansprak. Ze zinspeelden erop een kwart van de aandelen beschikbaar te stellen aan gewone fans. Dit model is ook met enig succes toegepast bij onder meer Barcelona en Real Madrid.

Simon Chadwick, hoogleraar aan de universiteit van Coventry en gespecialiseerd in sportbusiness, waarschuwt echter dat een overname niet eenvoudig is. Niet alleen moeten de Glazers meewerken – waartoe ze tot dusverre geen animo tonen –, ook is het onwaarschijnlijk dat de club onder de Red Knights zouden terugkeren naar een idyllisch verleden, waarin clubtrouw het zwaarst woog.

„Manchester United wordt al ruim twintig jaar op commerciële basis bestuurd”, zegt Chadwick. „Het doel is winst te maken. Het is geen liefdadige of sociale organisatie. Onder de Red Knights zou dat niet veranderen. Ook die zullen geld moeten lenen, waardoor ze schulden maken die moeten worden afgelost.”

Alleen als er een suikeroom voorbijkomt, zoals de Russische zakenman Roman Abramovitsj bij rivaal Chelsea, zou dat niet hoeven. Maar die kans is klein. Chadwick: „De belangstelling in het buitenland om in het Engelse voetbal te investeren is door de crisis flink afgenomen.”