Wie naar Knicks wil, wordt uitgelachen in New York

De basketballers van New York Knicks hebben een droom: dat LeBron James volgend seizoen bij hen komt spelen. Voorlopig is er voor de fans weinig lol te beleven.

Vraag aan een New-Yorker de weg naar Madison Square Garden, voor een basketbalwedstrijd van de Knicks, en hij lacht je recht in je gezicht uit. „Heb je je sneakers meegenomen? Je kunt zo meedoen. Ze kunnen iedereen gebruiken.” De Knicks presteren slecht, vandaar. „Het is zaterdagavond in New York. Heb je echt niks beters te doen?”

De Knicks spelen tegen het lachertje uit de Noord-Amerikaanse profcompetitie (NBA), de New Jersey Nets. Die moeten hun uiterste best doen om te voorkomen dat ze het record breken van de Philadelphia 76ers, die in het seizoen 1972-1973 slechts 9 wedstrijden wonnen en er 73 verloren. Voor het begin van de derby staan de Nets op 6 overwinningen en 55 nederlagen. De Knicks staan op 21-40 en behoren daarmee ook tot de slechtste ploegen in de NBA.

In het eerste kwart lijken de Knicks op weg naar een zege. Ze lopen uit naar 24-8, maar nog voor het begin van het tweede kwart komen de bezoekers terug tot 32-22. Vervolgens lopen de Nets over de Knicks heen en dat leidt tot gejoel in de met 19.763 toeschouwers uitverkochte arena in Manhattan. De Knicks breken deze avond een record waar ze niet trots op zijn. Ze missen alle achttien pogingen om een driepunter te maken. Fans klappen alleen voor de acts tussen de kwarten, zoals voor de danseressen, de Knicks City Dancers, en de stijldansers uit het tv-programma New York’s Got Talent.

Velen kunnen het niet meer aanzien en waar basketbalduels vaak in de slotseconden worden beslist, zoekt een groot deel van de fans al minuten voor het einde van de wedstrijd de uitgang op. De Nets verslaan de Knicks met 113-93. Gejoel en gefluit vanaf de tribunes.

De fans van de Knicks kunnen zich troosten met de gedachte dat er betere tijden in het verschiet liggen. De ploegleiding heeft dure spelers weggedaan en creëert financiële ruimte om volgend seizoen een of meer topspelers aan te kunnen trekken. Bovenaan het verlanglijstje staat LeBron James, de beste speler uit de NBA en met de Cleveland Cavaliers hard op weg naar de play-offs en wellicht zijn eerste titel. De 25-jarige ‘King James’ is na dit seizoen transfervrij en heeft de teams voor het uitzoeken. Ook bij de Nets zouden ze hem graag willen hebben, maar een overgang van Cleveland naar New Jersey is net iets minder waarschijnlijk dan naar New York. Maar voorlopig lijkt ook daar vooral sprake van wishful thinking. In New York moeten ze het voorlopig doen met een reusachtige reclameafbeelding van James, een advertentie van Nike, op een gebouw aan Seventh Avenue.

In de kleedkamer, ongeveer een kwartier na de wedstrijd toegankelijk voor de pers, heerst een grafstemming. Journalisten verdringen zich bij Wilson Chandler, met Danilo Gallinari een van de weinige spelers die de clubleiding volgend seizoen wil behouden. Als hij zich heeft aangekleed, staat hij een verslaggeefster bijna op fluistertoon te woord. Een journalist maakt een grap tegen een collega, terwijl hij een speler nadoet. „Waarom doe ik dit ook alweer? O ja, zesenhalf miljoen dollar…”