iPhone, maar dan anders

De telefoonwinkel ligt straks vol toestellen met Android-besturing. Eenheidsworst, of een goed alternatief voor de iPhone?

Er is één plek waar je als telefoonfabrikant niet mag ontbreken. En dat is het Mobile World Congress, dat afgelopen maand in Barcelona werd gehouden. Hoewel... twee illustere merken waren niet aanwezig: Nokia – dat zelf Nokia World organiseert – en Apple, dat ook alleen op zijn eigen feestjes komt.

Dat verklaart waarom telefoons met een Google Android besturingssysteem zo opvielen. Android heeft, hoewel de naam en het logo anders doen vermoeden, niets te maken met robots. Android-telefoons behoren net als de iPhone tot de categorie feature-phones: toestellen met een groot scherm, volwaardig internet en aanraakbesturing, waarop je zelf makkelijk nieuwe software kunt installeren. Het zijn geen mobieltjes voor doorsnee bellers, maar voor mensen die in de trein liever met hun telefoon spelen dan dat ze een boek lezen of – God verhoede – een goed gesprek beginnen.

Google geeft Android gratis weg aan telefoonfabrikanten, zodat je deze toestellen ziet bij merken als Sony-Ericsson, HTC, Samsung en Motorola. Google verdient aan Android door de toestellen vol te stoppen met eigen diensten (mail, kalender, browser, kaarten en zoekfuncties). Dat levert advertenties op, Google’s primaire bron van inkomsten.

Het marktaandeel van Android komt langzaam op gang in al het geweld van Apple, RIM (van de Blackberry) en Nokia. Daarom besloot Google om in januari zelf maar een toestel uit te brengen: de Nexus One, „het beste dat op dit moment met Android mogelijk is”, zeiden ze: een 3,7 inch scherm, 1 GHz processor en voorzien van de nieuwste Android 2.1 -versie met gratis navigatie.

Een maand later blijkt de Nexus One al ingehaald door de HTC Desire. Dat is grotendeels hetzelfde toestel, maar nu voorzien van multitouch-besturing, waardoor je met meerdere vingers tegelijk op het scherm kunt drukken. Het lijkt op het beroemde knijpgebaar waarmee je kunt in- en uitzoomen op een iPhone.

Op de keper beschouwd zijn de verschillen tussen de nieuwe Android-telefoons gering. De één heeft een uitschuifbaar toetsenbord, de ander een wat groter scherm. Maar als je er één hebt uitgeprobeerd, kun je in feite elk ander Android-toestel bedienen.

Een beetje eenheidsworst kan echter geen kwaad in de versplinterde telefoonmarkt. Naarmate meer telefoons hetzelfde systeem gebruiken, wordt het aantrekkelijker voor softwareontwikkelaars om leuke applicaties te ontwerpen voor die mobieltjes.

Als beller maak je immers de sier door extra programma’s te installeren op je telefoon. Zo verandert dat standaard toestel in een op maat gesneden gadget. De App Store, Apple’s softwarewinkel voor de iPhone, is daarom een schot in de roos. Daar staan 150.000 programmaatjes, van games tot navigatiesystemen, digitale kranten, muziekinstrumenten en kantoortoepassingen. Deze software is goedkoop en eenvoudig te installeren. In navolging van de App Store, die al meer dan drie miljard downloads telde, zijn alle Apple-concurrenten softwarewinkels begonnen. In de meeste gevallen zijn de schappen nog verdacht leeg. Android Market telt nu zo’n 18.000 applicaties. Dat zullen er meer worden als Android, zoals sommige analisten verwachten, het grootste mobiele besturingssysteem wordt. We zullen zien.

Voorlopig valt er nog genoeg te kiezen in de telefoonwinkel. Alle fabrikanten die toestellen met Android presenteren, gaan tegelijkertijd rustig vreemd met andere besturingssystemen. Nokia en Sam-sung bouwen bijvoorbeeld hun eigen gratis varianten op Linux, dat ook ten grondslag ligt aan Android. En vergeet Microsoft niet, dat in Barcelona een andere Windows-versie voor telefoons presenteerde. Maar het duurt nog tot eind dit jaar voordat de eerste ‘Windows Phone 7’-in de winkels ligt – Microsoft werd nogal laat wakker in de nieuwe mobiele wereld.

Die extra concurrentie leidt er toe dat Apple z’n best moet doen om de komende zomer nog te verbazen met de nieuwe iPhone. Maar ze zitten niet stil, bij Apple. Deze week klaagde het bedrijf HTC aan wegens het kopiëren van iPhone-technieken. Een mooier compliment kun je een concurrent niet maken.

Details over de nieuwe Android toestellen op nrc.nl/hebben