Zoveel meer dan een nummer

Basketballer LeBron James levert zijn rugnummer 23 in voor nummer 6, uit respect voor legende Michael Jordan.

Naast 23 zijn ook 10, 14, 42 en 99 bijzonder in de sport.

Het kostte wat papierwerk, maar volgend seizoen is basketbalbelofte LeBron James verlost van nummer 23 op zijn shirt en speelt hij met nummer 6. De aanvaller van Cleveland Cavaliers wil zo de Amerikaanse profcompetitie NBA de gelegenheid geven nummer 23 af te schaffen, als eerbetoon aan de gestopte legende Michael Jordan, met wie James vaak wordt vergeleken.

Het nummer van Jordan, die nu eigenaar is van Charlotte Bobcats, heeft altijd tot de verbeelding gesproken. In de NBA spelen momenteel twaalf anderen naast James met 23 op hun shirt. Geen van hen speelt bij Chicago Bulls of Miami Heat, want die clubs hebben het nummer al definitief ‘bevroren’. Sportmerk Nike gebruikte nummer 23 prominent in enkele basketbalcampagnes. De Engelse voetballer David Beckham koos bij zijn overstap van Manchester United naar Real Madrid voor rugnummer 23, omdat hij fan is van Jordan. Oud-doelman Ronald Waterreus speelde om dezelfde reden met dat nummer.

Het ‘bevriezen’ van rugnummers komt vooral in Amerikaanse sporten voor. Basketbal, American football-, honkbal en ijshockeyclubs schaffen nummers van belangrijke spelers af bij afsluiting van hun loopbaan of overlijden.

Een enkele keer wordt zelfs een nummer geschrapt uit de hele competitie. Zo zal geen enkele ijshockeyer in de Noord-Amerikaanse profcompetitie NHL meer spelen met nummer 99, dat toebehoort aan Wayne Gretzky, die geldt als de beste ijshockeyer ooit. Ook nummer 66 is officieus met pensioen: niemand droeg het in de NHL sinds Mario Lemieux in 2006 zijn loopbaan beëindigde. De professionele honkbalcompetitie MLB besliste dat nummer 42 voor altijd toebehoort aan de overleden Afro-Amerikaanse legende Jackie Robinson.

Sommige clubs halen ook nummers uit de roulatie die helemaal nooit zijn gedragen. Zo werd bij New York Knicks uit respect voor de succesvolle coach Red Holzman nummer 613 bevroren, een verwijzing naar het aantal overwinningen dat hij met de basketbalclub heeft behaald.

Jordan koos nummer 23 omdat zijn oudere broer Larry op high school met 45 speelde en hij hoopte ooit half zo goed te worden. Waar basketballers hun eigen nummer kunnen kiezen, betekende een rugnummer in het voetbal lange tijd niets meer dan de positie op het veld, zoals in het American football nog steeds zo is. Nu voetballers bij hun clubs zelf mogen kiezen, verschijnen cijfers op shirts die verwijzen naar een geboortedatum, initialen of zelfs de frequentie van een radiozender.

Zoals in het wielrennen 51 een ‘geluksnummer’ is, is in het voetbal vooral 10 uitgegroeid tot een illuster nummer, door toedoen van aanvallers als de Braziliaan Pelé, de Fransman Zinedine Zidane en de Argentijn Diego Maradona. Toen de huidige bondscoach van Argentinië na een succesvolle tijd vertrok bij zijn Italiaanse club Napoli, waagde geen speler het om het shirt met nummer 10 aan te trekken. De club uit Napels besliste uiteindelijk dat nooit meer een voetballer bij de club zal spelen met het nummer dat aan Maradona toebehoorde.

In Nederland bevroor Ajax het nummer 14 van ’s lands beste voetballer ooit Johan Cruijff. Maar niet alleen topspelers valt die eer ten deel. Zo zal bij FC Utrecht niemand meer met 4 spelen, het nummer van David di Tommaso, die in november 2005 overleed aan een hartstilstand. Ook de vorige club van de Italiaanse verdediger, Sedan, besloot geschokt het nummer waarmee hij speelde (29) niet meer te gebruiken.

Sommige spelers nemen een ander rugnummer omdat het nummer van hun keuze al bezet is. Zo wilde Cristiano Lucarelli bij Livorno eigenlijk nummer 9, maar kwam uit bij 99, tevens een verwijzing naar de oprichtingsdatum van een linkse groepering die hij aanhangt. Ook oud-aanvaller Iván Zamorano aasde op rugnummer 9, maar dat was bij Internazionale gereserveerd voor de Braziliaan Ronaldo. Zamorano koos vervolgens voor nummer 18 en liet een plusteken tussen de twee cijfers op het shirt zetten. Sportmerk Nike zette in samenwerking met Ronaldo een kledinglijn op waarin diens rugnummer centraal stond: R9.

En dan zijn er nog de omstreden rugnummers. Doelman Dino Drpic werd ooit het rugnummer 69 geweigerd, dat hij wilde dragen als teken van zijn goede seksleven.

Verschillende keren kwamen spelers in opspraak die wilden spelen met het nummer 88, dat zou staan voor HH – Heil Hitler. Bekendste drager is doelman Gianluigi Buffon, die zijn nummer na anti-fascistische protesten veranderde. De overleden Marokkaanse voetballer Hicham Zerouali slaagde erin in de Schotse competitie met 0 te spelen, wat nu verboden is. Dat wilde hij omdat zijn bijnaam ‘Zero’ was.