Voor speelstijl en meer weerstand naar Europa

Het Nederlands elftal speelt vanavond in de Arena tegen de Verenigde Staten. De talenten uit Amerika zijn voor hun ontwikkeling aangewezen op Europa.

Het WK van 1994 in de Verenigde Staten had als een katalysator voor het voetbal moeten werken. De populairste sport ter wereld zou in Noord-Amerika de strijd aangaan met American football, honkbal, basketbal en ijshockey. De Major League Soccer zou de kweekvijver van Amerikaans talent worden. Het doel was zestien jaar geleden duidelijk: de wereldtitel in 2010.

De Amerikaanse bondscoach Bob Bradley leidde de Verenigde Staten afgelopen zomer weliswaar naar de finale van de Confederations Cup in Zuid-Afrika, maar zijn elftal behoort zeker niet tot de favorieten voor het komende WK. De Major League Soccer heeft de afgelopen veertien jaar wel bestaansrecht opgebouwd. De competitie kan echter niet wedijveren met de Premier League, de Primera Division of de Serie A.

„Toch is de MLS nog steeds heel belangrijk voor Amerikaanse voetballers”, stelt Bradley in Amsterdam aan de vooravond van de vriendschappelijke interland tegen Nederland. „Dit is een vijver waaruit we vissen. Maar spelers zijn op een bepaald moment toe aan een andere uitdaging. Het beste voorbeeld van een speler die is geslaagd in Europa vormt misschien wel Landon Donovan. Hij doet het erg goed bij zijn club Everton, wordt daar op handen gedragen door de fans. En heeft door de ervaring die hij heeft opgedaan ook een belangrijk aandeel gehad in onze kwalificatie.”

De selectie van de VS telt zestien spelers die in Europese competities actief zijn. De Amerikanen DaMarcus Beasley (Glasgow Rangers) en Michael Bradley (Borussia Mönchengladbach) speelden in het verleden voor respectievelijk PSV en SC Heerenveen. Verder zijn naast Donovan doelman Tim Howard en aanvaller Jozy Altidore bekende namen. De stervoetballers van de VS keren nu pas terug naar de competitie in hun eigen land als ze op hun retour zijn. De MLS heeft met de komst van David Beckham naar Los Angeles Galaxy veel publiciteit gegenereerd, maar het ontbreekt aan middelen om andere topspelers te halen.

De Verenigde Staten hebben wat dat betreft geleerd van het verleden. Eind jaren zeventig en begin jaren tachtig van de vorige eeuw werden voor miljoenen dollars internationale sterren als Johan Cruijff, Johan Neeskens, Pelé, Franz Beckenbauer en George Best overgehaald om de voetbalcultuur over te brengen op de Amerikanen. De North American Soccer League was enkele seizoenen opwindend. Maar toen de clubeigenaren tegen elkaar op bleven bieden om grote namen te presenteren aan het publiek, dat niet warm liep voor een sport waarin een wedstrijd in een 0-0 gelijkspel kon eindigen, was het snel gedaan. In 1984 verdween de ambitieuze North American Soccer League.

Het WK van 1994 was de aanzet tot een nieuwe poging: de Major League Soccer. Het voetbal werd op de Amerikaanse leest geschoeid. De reguliere competitie is gesplitst in een Eastern Conference en een Western Conference en na afloop volgt een serie van play-offs om het kampioenschap. De Major League Soccer houdt vast aan een verantwoord financieel beleid. Zo contracteert de overkoepelende MLS vanaf het begin in 1996 de voetballers in plaats van dat de clubs dat doen.

De meeste voetballers in de MLS zijn van Amerikaanse afkomst. Spelers als Alexi Lalas en Eric Wynalda kwamen in het verleden terug uit Europese competities om in de VS te spelen. De MLS moest het aanvankelijk doen met een handjevol spelers van internationale allure zoals Carlos Valderrama, Jorge Campos, Alain Sutter, Walter Zenga, Roberto Donadoni, Hugo Sanchez.

Maar zelfs de komst van Beckham veranderde weinig aan de populariteit. Sterker, de Amerikaanse voetballers die hogerop wilden kozen de laatste jaren voor een carrière in Europa. Bondscoach Bradley juicht die ontwikkeling toe: „Ik was bij Chicago coach van verdediger Carlos Bocanegra. Hij heeft er goed aangedaan naar Europese clubs als Fulham en Rennes te gaan. En Michael Bradley heeft in de Nederlandse competitie ook heel veel geleerd. Het leren voetballen in verschillende speelstijlen en weerstand van goede voetballers zijn belangrijk voor de vorming van Amerikaanse spelers.”