Rechtszaak Apple is een indirecte aanval op Google

Apple, maker van de iPhone, klaagt opnieuw een telefoonfabrikant aan. Dit keer is het HTC, dat nauw samenwerkt met Google bij de ontwikkeling van Android-telefoons.

De concurrentiestrijd tussen de fabrikanten van smartphones krijgt een grimmig karakter door een nieuwe rechtszaak: Apple spande gisteren een zaak aan tegen het Taiwanese HTC omdat dit bedrijf technieken uit de Apple iPhone gebruikt zou hebben. „Concurrentie is gezond, maar concurrenten moeten hun eigen technologie ontwikkelingen en niet die van ons stelen”, aldus Apple-baas Steve Jobs in een toelichting.

De klacht is een weinig omfloerste aanval op Google, dat in de beschuldigingen trouwens niet met name genoemd wordt. Wel staat Googles eigen toestel, de Nexus One, bovenaan in het rijtje toestellen dat Apple-patenten zou overtreden. De klacht geldt ook HTC-telefoons die op Windows Mobile werken.

HTC is nauw betrokken bij de ontwikkeling van Android. Het maakte het eerste toestel op Googles besturingssysteem en produceerde ook de Nexus One. Tot de patenten die HTC zou schenden behoort het schuifgebaar waarmee je een telefoon ontgrendelt. Dat werkt op HTC-telefoons vrijwel hetzelfde als op de iPhone. Daarnaast grijpt Apple terug op oude, gecompliceerde patenten die nog stammen uit de tijd van NeXT, het bedrijf dat Steve Jobs in de jaren negentig weer terugbracht als topman van Apple. Apple heeft met name de multitouch-bediening van de iPhone (zoals de knijpbeweging met twee vingers om in- en uit te zoomen) goed beschermd. Steve Jobs zei tijdens de presentatie van de iPhone in 2007 „And boy, have we patented it.”

HTC zou onder meer patent 381 overtreden: „Het scrollen door lijsten en draaien, roteren van documenten op een scherm met aanraakbesturing.” 

De strijd tussen Google en Apple verhardt snel. Google-topman Eric Schmidt mag dan jarenlang commissaris bij Apple geweest zijn, hij stapte vorig jaar op omdat er te veel overlap tussen beide bedrijven ontstond. Google begeeft zich op het terrein van Apple door zelf een besturingssysteem, Chrome OS, te ontwikkelen en een mobiele telefoon op de markt te brengen. Apple overweegt als tegenactie om Google niet langer de standaard zoekmachine in de iPhone te laten zijn en voert gesprekken met Microsoft over diens zoekmachine Bing.

Het iPhone-platform is op dit moment toonaangevend voor smartphones, dankzij de multitouch-bediening en de uitpuilende softwarewinkel, de App Store. Maar Android, door Google ontwikkeld als een gratis besturingssysteem, zit na een wat moeizame start in de lift. Analisten denken dat Android het marktaandeel van de iPhone gaat inhalen nu na HTC ook andere fabrikanten daadwerkelijk met Android-toestellen op de markt komen. Vergeleken met Motorola, Sony-Ericsson, LG en Samsung maakt HTC op dit moment de meest geavanceerde Android-modellen – begrijpelijk dat Apple zijn pijlen daarop richt. Tot nu toe mag Palm – dat ook multitouch gebruikt in zijn nieuwste toestellen – ongestraft zijn gang gaan. Waarschijnlijk speelt mee dat Palm nog weinig succes heeft met zijn smartphones. Bovendien wordt het bedrijf geleid door een voormalig Apple-medewerker, Jon Rubinstein.

Apple vecht op dit moment ook een hevige juridische strijd uit met de Finse telefoonfabrikant Nokia. Nokia zegt dat Apple draadloze techniek gebruikt zonder licenties te betalen. Apple beschuldigt Nokia ervan iPhone-technologie gekopieerd te hebben. Daarnaast is Apple (samen met BlackBerry-producent RIM) verwikkeld in een patentenstrijd met Kodak over het gebruik van cameratechnologie.

In de Verenigde Staten gelden andere regels voor softwarepatenten dan in de rest van de wereld. Daardoor kan Apple zijn multitouch-techniek wel in de VS maar niet in Europa beschermen. In de VS is het mogelijk om relatief simpele softwarematige handelingen – zoals one click shopping – te patenteren. Amazon dwong zo concurrent Barnes & Noble om meerdere klikken toe te passen bij de aanschaf van artikelen. Amazon gaf een licentie voor one click shopping aan Apple, dat het nu voor zijn iTunes Store gebruikt.

Android smartphones Zaterdag in NRC Weekblad

Link naar de aanklacht van Apple via nrc.nl/hebben