Klik 'next' voor 'n nieuwe partner

Op Chatroulette praat je met je webcam met mensen van over de hele wereld.

Zo ontmoet je giechelende Chinezen en naakte mannen.

Drie mannen met pruiken en snorren dansen minutenlang de polka, op Russische muziek. Uit de maat. Twee jongens uit de Verenigde Staten zitten achter een tafel: biertje in de hand, plastic zak op hun hoofd. Waarom? ‘To change the world.’ Daarna een groepje giechelende Chinezen. Eentje zit er op de voorgrond, de andere vier kijken toe en zien eruit alsof ze eigenlijk niet in beeld willen.

Dit zijn voorbeelden van echte mensen uit de echte wereld. Je komt ze tegen op Chatroulette.

Chatroulette is een website met een doodsimpel principe: random chatten met wildvreemden uit de hele wereld. Je hoeft niet eerst in te loggen, een gebruikersnaam op te geven of te verklaren dat je ouder bent dan zestien. Het enige dat je hoeft te doen: de website toestemming geven om jouw webcam te gebruiken (let op: beelden kunnen worden opgenomen) en daarna gewoon op ‘play’ klikken. Het chatten kan beginnen – met of zonder geluid, je kunt typen in het schermpje naast de twee beelden van de camera’s; één voor jou en een voor je ‘partner’.

De website waarschuwt voor obscene handelingen. Chatroulette does not tolerate broadcasting obscene, offending, pornographic material and we will have to block users who violate these rules from using our service. Toch komen perverselingen in overvloed langs. Sommigen hebben de camera direct op hun geslachtsdeel gericht – soms nog met kleding aan, vaak ook niet. Meestal schokkend, naakt en recht in je gezicht. Soms subtieler, getuige dit voorbeeld, waarbij de ‘stranger’ alleen een stuk plafond laat zien:

Stranger: hi

You: hi, I don’t see you!

Stranger: I don’t want to offend

You: why?

Stranger: nudist

En dan is er eigenlijk maar één knop op de site die ertoe doet: next. Klik op next en Chatroulette zoekt direct een nieuwe partner voor je. De eerste keer ‘nexten’ voelt lullig. Je wijst iemand af. Maar hoe vaker je doorklikt, hoe sneller dat gevoel verdwijnt. Je klikt die jongen weg – gewoon, omdat zijn houding, gezicht, lelijke pet of het schilderij dat bij hem aan de muur hangt, je niet aanstaat. Of omdat je hoopt dat de volgende je wél iets grappigs laat zien. Een liedje voor je speelt op zijn gitaar, bijvoorbeeld.

En hee, die twee meisjes zien er aardig uit. Waar zouden ze vandaan komen? En dan, binnen een paar seconden, springt het beeld op zwart: Your partner disconnected. Press ‘next’ to find a new person! Je bent afgewezen, terwijl je alleen nog maar je hand opstak om ‘hallo’ te zeggen. Wat is daar mis mee? Nou ja, door naar de volgende.

Want verslavend is chatroulette. Dat is ook te zien aan het aantal gebruikers, dat sinds het ontstaan van de website explosief groeide. Andrey Ternovskiy, een 17-jarige Russische jongen, zette de website in november vorig jaar online, omdat hij meer wilde dan alleen chatten en skypen met zijn eigen vrienden. Mond-tot-mond-reclame deed de rest en in januari trok de website 1 miljoen unieke bezoekers. Momenteel zijn er standaard meer dan 20.000 bezoekers online.

Wat Chatroulette succesvol maakt? „Het is grappig en spannend. Je verbaast je iedere keer over wie of wat er op je scherm verschijnt”, zegt trendwatcher Sander Duivestein van het Verkenningsinstituut Nieuwe Technologie, onderdeel van ICT-bedrijf Sogeti. „Chatroulette bedient tegelijk het voyeuristische en het exhibitionistische trekje in de mens. Je neemt een kijkje bij iemand anders in de huiskamer, en die ander bij jou.”

Chatroulette heeft zich zo snel verspreid, dat ook alweer allerlei nevenwebsites zijn ontstaan: bijvoorbeeld bestofchatroulette.com. En op YouTube kun je honderden filmpjes vinden met ‘best-of-Chatroulette’. ‘Can you do this face?’ is populair, met de opengesperde bek van een aap als voorbeeld.

Hoe groot Chatroulette op de langere termijn wordt, hangt ervan af welke kant het op gaat met de website, zegt Albert Benschop, internetsocioloog aan de Universiteit van Amsterdam. Chatroulette doet hem denken aan de ‘ouderwetse’ chatruimtes van de jaren negentig, maar dan met camera. „Bij die chatruimtes was het probleem ook dat er geen vertrouwen zat ingebouwd. Bezoekers wezen continu anderen af, en dat werkt op een gegeven moment niet meer. Dat is te vervelend voor bezoekers.”

Sociale netwerksites als Hyves en Facebook werken wel, omdat je daar vrienden van vrienden uitnodigt – er is sprake van meer vertrouwen. Bij Chatroulette weet je op geen enkele manier zeker dat die masturberende bezoeker géén screenshot van je maakt, in die paar seconden dat je nodig hebt om op next te klikken.

De charme van Chatroulette is dat je verrast wordt en dat je de gekste dingen tegenkomt. Het nadeel is dat je daar totaal geen controle over hebt, zegt Benschop. „Je kunt nu een leuk gesprek voeren, maar je komt nooit meer bij die ander terug. Het is nee zeggen of blijven hangen, terwijl je je een intelligentere constructie kunt voorstellen.” Bijvoorbeeld dat je met een persoonlijk archiefje andere bezoekers nog eens kunt terugvinden, of dat je kunt selecteren op taal of interesses. „Dan zou ik kunnen chatten met iemand die wel in sociale media is geïnteresseerd en niet masturbeert voor de camera”, schetst Benschop. Dat levert mogelijkheden op voor bijvoorbeeld onderwijs of interviews.

Chatroulette is nu puur entertainment, zegt ook Sander Duivestein van Sogeti. „Leuk voor als je je verveelt, maar om écht groot te worden, heeft het meer structuur nodig.” Maar, zegt Benschop, dan moet ook het principe van de huidige site bewaard blijven: „Een knopje ‘roulette’ moet zeker blijven, zodat je kunt kiezen voor die volstrekt willekeurige ontmoetingen met hilarische vreemdelingen.”

Voorlopig is het nog niet zover. Op de website van Chatroulette staat nu te lezen dat het even kan duren voordat je verbinding hebt, door het enorme aantal bezoekers. En kijk, daar zit iemand met een oranje zak over zijn hoofd met twee gaatjes voor zijn ogen. Next.

Probeer het zelf, via chatroulette.com of chatrt.com