India is niet langer een hockeytopper

India begon het WK hockey in eigen land gisteren met een zege op aartsrivaal Pakistan.

Volgens kenners heeft India de aansluiting met het moderne tophockey verloren.

Werkstudent Rahul reed afgelopen zaterdag rond in een promotiebusje voor het WK hockey in New Delhi. Zelf zou hij naar geen enkele wedstrijd gaan kijken, zei hij glimlachend. Cricket is volgens hem veel leuker en spannender.

Rahul verwoordde de apathische stemming die in India heerste aan de vooravond van het toernooi. Maar gisteravond, nadat India in zijn eerste wedstrijd aartsrivaal Pakistan met een afgetekende 4-1 had verslagen, was het beeld plotseling heel anders. Ashish Tripathi, een 36-jarige ambtenaar die zijn vrouw en zijn dochtertje had meegenomen, stelde opgelucht vast dat India „fantastisch” had gespeeld en de zege ruimschoots had verdiend.

Tripathi vindt hockey juist veel „intenser en sneller” dan cricket en het spel dat het Indiase team tentoonspreidde, heeft hem alleen maar in die mening gesterkt, zei hij toen hij gisteravond het stijlvol gerenoveerde Dhyan Chand stadion uitkwam. Even verderop langs de straat werd vuurwerk afgestoken, enkele auto’s reden toeterend voorbij en voor de camera’s maakten groepjes uitgelaten jongeren vreugdesprongen. ‘Chak De India (Hup India)’ en ‘India is Nummer één’, werd er gescandeerd.

Met de onverwachtse overwinning van India, waar het hockey al vele jaren diep in de schaduw staat van het commercieel veel aantrekkelijkere cricket, kreeg het WK voor het gastland een droomstart. Het is al bijna 35 jaar geleden dat India, ooit de bakermat van het spel, een aansprekende titel won. Maar niet alleen in sportief opzicht was de eerste wedstrijddag – de finale is op 13 maart – een succes. Veel belangrijker voor de autoriteiten was dat er geen incidenten werden gemeld. Vanwege de dreiging van terreuraanslagen was een grote politiemacht op de been. Het WK is voor India een belangrijke test voor de prestigieuze Gemenebestspelen die later in het jaar in Delhi worden gehouden.

Het Indiase overwicht, met twee doelpunten uit strafcorners, was verrassend op de eerste speeldag van het WK. Overigens was het spel van zowel India als Pakistan gisteravond weinig hoogstaand, zo stelde ook Hockey.nl: „Eens te meer werd duidelijk dat beide voormalige grootmachten de aansluiting met het moderne tophockey verloren hebben; het was zowel op technisch als tactisch gebied alsof je zat te kijken naar een wedstrijd uit de vorige eeuw.”

De komende twee weken zal blijken of dat oordeel terecht is. Maar voorlopig heeft India meer gekregen dan waarop in eigen land was gehoopt. Het WK wordt beschouwd als een laatste kans voor het hockey zich te revancheren en iets van de opgelopen achterstand in publieke en commerciële aandacht in te halen. Het is een kwestie van „erop of eronder”, zei oud-international Sukshdev Singh vorige week tegen deze krant. Ook hij zei dat het Indiase hockey in tactisch opzicht ver is achtergebleven ten opzichte van de internationale concurrentie.

De oorzaak voor die achterstand wordt voor een belangrijk deel gezocht in de gebrekkige organisatie en begeleiding van het hockey, waarbij opportunistische functionarissen zich nauwelijks bekommeren om structurele vooruitgang van het spel. Er bestaat geen langetermijnvisie, is een veelgehoorde klacht. Die is niet ongegrond. Na een omkoopschandaal werd de Indiase hockeybond twee jaar geleden onder curatele gesteld. De internationale hockeyfederatie (FIH) dreigde het WK zelfs weg te halen uit India. Dit weekeinde zei FIH-president Leandro Negre dat de nieuwe Indiase hockeybond nog tot mei de gelegenheid krijgt organisatorisch orde op zaken te stellen, op straffe van uitsluiting van internationale evenementen.

Maar mei is nog ver weg. Getuige de reacties van de toeschouwers gisteravond gloort er weer hoop. De meesten zeiden dat een wedstrijd tegen Pakistan in sportief opzicht altijd beladen is, maar dat de politieke spanningen tussen de buurlanden niet doorspeelden in het stadion. ‘Tijd om de wonden te helen’, had iemand op een bord geschreven. Dat is mede een verwijzing naar de aanhoudende terreurdreiging vanuit Pakistan, ook na de aanvallen op Mumbai (166 doden) eind 2008. Vrijdag nog werden zeker zes Indiërs gedood bij een aanslag in de Afghaanse hoofdstad Kabul. Net als bij vorige aanslagen wordt de hand vermoed van groeperingen in Pakistan.

Enkele Pakistaanse toeschouwers, onder wie een journalist uit Lahore, zeiden dat India goed had gespeeld, dat de nederlaag van Pakistan verdiend was, maar dat de uitslag heel anders was geweest als het team zijn strafcorners beter had benut en als topspeler Sohail Abbas niet twee keer de lat had geraakt, alvorens het enige Pakistaanse doelpunt te scoren. Bovendien wezen ze op het „thuisvoordeel” van India.

Vanavond komt Nederland voor het eerst in actie tijdens het WK, tegen Argentinië.