Gastland India beleeft droomstart WK hockey

In India staat hockey al jaren in de schaduw van cricket. Maar door de zege op aartsrivaal Pakistan, in het openingsweekeinde van het WK, neemt de populariteit snel toe.

Werkstudent Rahul reed zaterdag rond in een promotiebusje voor het WK hockey in New Delhi. Zelf zou hij naar geen enkele wedstrijd gaan kijken, zei hij. Cricket is volgens hem veel spannender.

Rahul verwoordde de apathische stemming die in India heerste aan de vooravond van het toernooi. Maar gisteravond, nadat India in zijn eerste wedstrijd aartsrivaal Pakistan met 4-1 had verslagen, sloeg de stemming om. Ashish Tripathi, een 36-jarige ambtenaar, stelde opgelucht vast dat India ‘fantastisch’ had gespeeld.

Tripathi vindt hockey veel intenser en sneller dan cricket, zei hij toen hij gisteravond het stijlvol gerenoveerde Dhyan Chand stadion uitkwam. Even verderop langs de straat werd vuurwerk afgestoken, enkele auto’s reden toeterend voorbij en voor de camera’s maakten groepjes uitgelaten jongeren vreugdesprongen. ‘Chak De India’ (Hup India) en ‘India is nummer één’, werd gescandeerd. Voor hen kon Holi, het feest van de kleuren dat de komst van de lente markeert, niet meer stuk.

Met de onverwachte overwinning van India, waar het hockey al jaren in de schaduw staat van het commercieel aantrekkelijkere cricket, kreeg het WK voor het gastland een droomstart. Het is bijna 35 jaar geleden dat India een aansprekende titel won. Maar niet alleen in sportief opzicht was de eerste wedstrijddag – de finale is op 13 maart – een succes. Veel belangrijker voor de autoriteiten was dat er geen incidenten werden gemeld. Wegens de dreiging van terreuraanslagen was een grote politiemacht op de been.

De Indiase overwinning, met twee doelpunten uit strafcorners, was niet de enige verrassing bij het toernooi dat gisteren werd geopend met de wedstrijd tussen Zuid-Afrika en Spanje (2-4). Nog opmerkelijker was het verlies van Australië, een van de favorieten, tegen Engeland (2-3). Het Engelse team, waarvan veel spelers in de Nederlandse competitie uitkomen, won vorig jaar het Europese kampioenschap in Amstelveen, maar dat werd door veel kenners beschouwd als een incident. Vanavond komt Nederland voor het eerst in actie, tegen Argentinië.

De komende twee weken zal moeten blijken of India de inmiddels hooggespannen verwachtingen kan waarmaken. In dezelfde poule spelen onder meer Australië, Spanje en Engeland, landen die veel hoger worden aangeslagen dan India.

Enkele Pakistaanse toeschouwers, onder wie een journalist uit Lahore, oordeelden dat India goed had gespeeld en dat de nederlaag van Pakistan verdiend was. Maar dat de uitslag anders was geweest als de tegenstander de strafcorners beter had benut en topspeler Sohail Abbas niet twee keer de lat had geraakt voordat hij het enige Pakistaanse doelpunt maakte. Ook het thuisvoordeel zou een grote rol hebben gespeeld.