Televisieproducent Endemol zoekt ruzie met zijn crediteuren

Big Brother en andere realityprogramma’s draaien om conflicten. Daarom is het misschien niet zo verrassend dat Endemol, dat het programma heeft bedacht, nu met zijn crediteuren overhoop ligt.

Het gevecht gaat over de vraag wat er moet gebeuren met de winst die naar verluidt is verdiend met de terugkoop van een deel van de bedrijfsobligaties vorig jaar, toen die nog goedkoop waren. Endemol heeft die winst opgenomen in het geconsolideerde winstcijfer dat wordt gebruikt om te beoordelen of er conventanten zijn geschonden.

Door zulke terugkoopacties kan worden bespaard op de rentelasten, en de winst uit die transacties is reëler dan de papieren winst- en verliescijfers die het gevolg zijn van veranderingen in de marktwaarde van de schulden van een bedrijf. Maar het klinkt toch niet helemaal fijn als een bedrijf dat onderwerp was van solvabiliteitszorgen profiteert van de daarmee samenhangende nood onder beleggers.

Een paar crediteuren van Endemol menen dat de praktijk niet alleen verkeerd is, maar ook contractbreuk inhoudt. Het productiebedrijf, dat in 2007 werd overgenomen door een consortium van onder meer zakenbank Goldman Sachs en Mediaset, het imperium van de Italiaanse premier Berlusconi, zegt dat alles in orde is. De boekhouding zou zijn goedgekeurd door de accountants. Het bedrijf zegt dat er geen convenanten geschonden zijn.

Dat kan kloppen, maar de crediteuren willen het misschien toch op een rechtszaak laten aankomen. Ze zijn echter bereid tot een compromis. Ze willen het verleden toedekken met de mantel der liefde als Endemol maar belooft in de toekomst de opbrengst van terugkoopacties niet meer te verwerken in zijn winstberekeningen.

Endemol heeft een eigen voorstel: het bedrijf zal de toekomstige baten beperken tot slechts ongeveer een derde van de 80 miljoen euro van vorig jaar. Anders zal het naar de rechtbank stappen en beleggers zelfs vergoedingen betalen. In ruil daarvoor wil het dat ze ermee instemmen niet in beroep te gaan en het bedrijf de kans te geven mogelijke convenantschendingen ongedaan te maken, als de rechtbank dat verordonneert.

Endemol zou wel eens spijt kunnen krijgen van deze strijd, zelfs als het bedrijf wint. Uiteindelijk moet er voor 2,2 miljard euro aan schulden worden geherfinancierd, of moet er al eerder worden gesaneerd. Het bedrijf kan zijn crediteuren beter te vriend houden.

Er zijn nog wat bedrijven die deze zelfde strategie hanteren, maar waarschijnlijk zullen er niet veel meer komen. De voorwaarden van recentere bedrijfsovernames verhinderen een soortgelijke manoeuvre. Maar de managers van Endemol en zijn crediteuren zullen misschien een paar afleveringen van Big Brother moeten volgen om te begrijpen wat voor slechts er kan gebeuren als mensen niet met elkaar kunnen opschieten.

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com