Webwinkel Amazon stelt de zaken mooier voor dan ze zijn

Amazon heeft in het vierde kwartaal van vorig jaar maar liefst 2,6 miljard dollar aan zijn activiteiten ontleend, en de webwinkel ploegt daarvan 2 miljard dollar terug in de vorm van een aandeleninkoopactie. Maar de beleggers die het aandeel de dag na de winstcijfers omhoog boden, moeten behoedzaam zijn. Een groot deel van deze inkomsten is afkomstig van het uitstellen van betalingen aan leveranciers – en dat zou wel eens niet goed volgehouden kunnen worden.

De dollarvloed zou zijn hoogtepunt binnenkort wel eens kunnen bereiken. De winst van het concern bedroeg dit kwartaal slechts 384 miljoen dollar. Dit betekent dat de rest van de kasstroom afkomstig is uit andere bronnen, met name uit de toename van de uitstaande verplichtingen. Er vloeit door de omzetgroei meer geld naar Amazon toe en er stroomt als gevolg van de tragere betalingen minder geld naar buiten.

Allebei deze factoren spelen een rol. Hoewel de omzet met meer dan 40 procent per jaar stijgt, nemen de uitstaande verplichtingen zelfs nog sneller toe. Aan het einde van het vierde kwartaal bedroegen deze 2,2 miljard euro, wat 67 procent hoger is dan een jaar geleden. Het concern doet er nu 68 dagen over om zijn leveranciers te betalen – een cijfer dat gestaag is blijven stijgen.

Amazon heeft besloten een ommezwaai te maken en een deel van de inkomsten aan de aandeelhouders terug te geven, in de vorm van een aandeleninkoopactie. Hoewel de aandeelhouders hier waardering voor hebben – de koers steeg vorige week vrijdag met 1 procent naar 127,49 dollar – betekent dit nog niet dat die gulheid ook duurzaam is. De uitstaande verplichtingen kunnen niet eeuwig harder blijven groeien dan de inkomsten. Als de inkomstengroei ooit zou vertragen, zou de groei van de vrije kasstroom een enorme duikeling maken.

Het is waar dat de moeilijke economische tijden en de toenemende omvang van Amazon het concern meer macht geeft tegenover de leveranciers van de goederen die het online aanbiedt, maar zelfs hele grote firma’s kunnen hun leveranciers niet al te hard afknijpen zonder hen van zich te vervreemden. Als de economie zich herstelt, beginnen leveranciers doorgaans betere prijzen te bieden aan bedrijven die sneller betalen. Eén risico is dat de marges van Amazon eronder kunnen lijden als bedrijven betere voorwaarden bieden aan concurrenten die sneller over de brug komen.

Wat betekent dit alles voor beleggers? Amazon wordt verhandeld op 21 maal de vrije kasstroom. Dat lijkt goedkoop in vergelijking met Wal-Mart, dat wordt verhandeld op 19 maal de kasstroom, maar een veel minder snelle omzetgroei kent. Maar de winstcijfers bieden misschien een beter beeld van de waarde van een bedrijf, als de toename van de uitstaande verplichtingen inderdaad niet duurzaam is. Die winstcijfers schommelen niet zo hevig en zijn niet afhankelijk van de vraag hoe snel leveranciers worden betaald, zodat ze een betere aanwijzing opleveren voor de winstgevendheid.

Amazon wordt verhandeld op 48 maal de geschatte winst – drie maal zoveel als Wal-Mart. Dat is een forse premie – die ervan uitgaat dat alles volgens plan blijft verlopen.

Robert Cyran

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com