Dit is een artikel uit het NRC-archief
Bekijk hele krant

NRC Handelsblad

Milieu en natuur

Waarom hebben mensen geen staart?

‘Waarde Dr Zeepaard, waarom heeft de mens als enig zoogdier geen staart?’ Dat vraagt E. Boekelman in een e-mail. Het antwoord is simpel. De mens is niet het enige zoogdier zonder staart. Onze neven in het dierenrijk, de mensapen, hebben ook geen staart. Chimpansees, bonobo’s, gorilla’s, orang-oetans en zelfs de kleine gibbons zijn staartloos.De vraag blijft waarom zij en wij geen staart hebben. Wij en alle mensapen stammen af van een grote aap die langzaam in de bomen klom. Hij sprong niet, zoals kleine aapjes met grote staarten wel doen. Voor hen is een staart nuttig, om hun evenwicht te bewaren. Er zijn zelfs aapjes die hun staart gebruiken als een vijfde handje. Maar die oermensaap deed dat allemaal niet. Hij ging groot en langzaam door de bomen. Dat denken tenminste de geleerden nu. En als een dier geen staart nodig heeft, verdwijnt dat aanhangsel in de evolutie.Behalve als er iets misgaat in de groei voor de geboorte: dan kan een heel enkele keer zelfs een mens toch een staart krijgen. In India schijnt iemand rond te lopen met een staart van 22 centimeter.Veel vleermuizen hebben ook geen staart. En de katten op het Britse eiland Man ook niet. En of het botloze flapje van beren een staart mag heten? HS

Ook een vraag? Mail hem naar: zeepaard@nrc.nl en maak kans op een T-shirt.