Schumacher heeft toch nog zin

De rentree van Michael Schumacher in de Formule 1 wordt in Duitsland met vreugde ontvangen. Maar ook sceptisch. Hij kan alleen maar tegenvallen.

Het was het mooiste kerstcadeau dat hij de Duitsers kon geven. Autocoureur Michael Schumacher kondigde gisteren zijn comeback aan in het Formule 1-racen. Niet voor zijn oude opdrachtgever Ferrari, maar voor Mercedes, de ‘zilveren pijl’.

De vreugde in het land is groot over dit dubbele Duitse offensief. Het doet de zorgen even vergeten over een mislukte klimaattop, een ruziënde regering en een voortslepende economische crisis. „Ik voel me als een 12-jarige die door de buurt huppelt”, zei Schumacher (40) in een gesprek dat gisteren in Duitsland werd uitgezonden.

‘Schumi’ komt volgend seizoen, dat op 14 maart in het Golfstaatje Bahrein begint, voor Mercedes aan de start. „We hebben gepland dat ik drie jaar zal rijden.” In 2006 stopte hij met racen; nu heet het dat hij „voldoende energie” heeft om weer aan de slag te gaan. „Het oude vuur brandt nog.”

Aangenomen wordt dat een financieel aantrekkelijk contract zijn rentree heeft bespoedigd, hoewel Schumacher multimiljonair is. Ook het feit dat zijn oude vriend en voormalig directeur Ross Brawn zijn nieuwe werkgever wordt, lijkt belangrijk te zijn. Brawns renstal werd vorige maand door Mercedes overgenomen. De Brit speelde een grote rol in Schumachers eerdere successen.

Schumacher is niet meer de jongste, maar daar staat tegenover dat hij zeer ervaren is. Tussen 1991 en 2006 is hij 249 keer in de Formule 1 gestart. Hij wordt collega van de veel jongere Duits-Finse coureur Nico Rosberg, die eveneens voor Mercedes rijdt. Rosberg (24) reageerde gisteren ruimhartig op de komst. „Leuk dat Michael weer start. Het is voor mij een uitdaging om tegen hem te rijden.”

In Duitsland wordt de rentree van deze – met Boris Becker – populairste sportzoon van de natie als een grote stimulans gezien voor de Formule 1. Die is de laatste tijd door economische tegenslag en minder aansprekende coureurs een beetje in de versukkeling geraakt. „De terugkeer van Schumacher maakt de sport opeens stukken aantrekkelijker”, merkte een Duitse autojournalist op.

Michael Schumacher heeft de autoracesport veranderd. De Duitser geldt algemeen als de beste Formule 1-coureur ooit. Hij was zeven keer wereldkampioen; in 1994 en 1995 en van 2000 tot en met 2004. Schumacher heeft in vijftien jaar als geen ander zijn stempel gezet op deze in alle opzichten veeleisende sport.

Hoewel Duitsland door zijn aangekondigde rentree haast in katzwijm ligt van adoratie, zijn er ook twijfels. Schumacher wilde eerder al terugkomen, maar door een val met een motor raakte hij geblesseerd aan zijn nek. Het onderwerp van de Duitse sportpers luidt vanaf nu dan ook ‘De Nek’.

Er wordt gefluisterd dat zijn comeback alleen maar kan tegenvallen. Het Formule 1-racen zou een sport voor jonge mannen zijn. Niettemin: Schumachers aantrekkingskracht is fenomenaal, ook als veertiger. Met hem moet het kwakkelende Duitse automerk Mercedes zich in de prijzen kunnen rijden.

    • Joost van der Vaart