Markt voor minilaptop blijft groeien en groeien

In 2009 bleken betaalbare netbooks de redding voor de kwakkelende pc-markt. Een rage? Chipfabrikant Intel denkt dat de minilaptops populair blijven.

Ze zijn het hele jaar al niet aan te slepen – de minilaptops tussen de 250 en 450 euro. Terwijl de verkoop van met name zakelijke laptops en desktops afnam, zorgde de populariteit van de kleine netbooks onder gewone consumenten toch nog voor een gezond groeicijfer in de wereldwijde pc-markt.

Intel, hofleverancier van de processor die in netbooks zit, kondigde gisteren de nieuwe generatie Atom-processors aan, die vanaf januari in tachtig verschillende netbooks verschijnen. De nieuwe Atom-chip is een krachtiger chip dan zijn voorganger. De rekensnelheid blijft hetzelfde, wel is de processor zuiniger en zijn de grafische prestaties wat verbeterd.

De chip is bovendien compacter geworden. Dat past in de Atom-strategie die Intel-baas Paul Ottelini twee jaar geleden al aankondigde. Intel werkt stapsgewijs toe naar een MID, een mobile internet device: een soort kruising tussen smartphone en netbook.

Maar de netbook kan moeilijk een tussenpaus genoemd worden. Inmiddels lijkt erop dat de netbook een blijvertje wordt. De processorfabrikant rekent op 60 miljoen netbooks in 2010. In 2013 zou dat aantal zelfs doorgroeien tot 140 miljoen.

De groei in netbooks zorgt ervoor dat Intel goed presteert ten opzichte van de overige chipfabrikanten. Uit de jongste cijfers van onderzoeksbureau Gartner blijkt dat Intel zijn aandeel in de chipmarkt wist te vergroten tot 14,2 procent, ondanks een daling in de omzet.

Qua gebruik verandert de netbook nauwelijks: het blijft op zo’n klein computertje beduidend trager werken dan op een reguliere laptop of desktop. „Netbooks dienen niet ter vervanging van een normale computer, maar als een extra apparaat dat mensen meer mobiliteit geeft”, zegt analist J. Gownder van onderzoeksbureau Forrester. „Er is naast de laptop en de desktop een derde computerplatform bij gekomen.”

Omdat er geen dramatische prestatieverschillen zijn, verwacht Intel niet dat mensen die afgelopen jaar een netbook kochten, nu een nieuwe kopen. „We gaan uit van de normale vervangingstijden van een computer”, zegt een woordvoerder van het bedrijf.

Maar Intels verwachtingen zijn hooggespannen. De chipfabrikant rekent erop dat er nog genoeg consumenten ‘over’ zijn die voor de charmes van een goedkoop computertje kunnen vallen.

Intel wil op dit moment nog geen prijzen bekendmaken van de nieuwe Atom-processor. Het is de verwachting dat de prijs van een netbook niet opeens hard omhoogschiet. Tegelijkertijd moet de introductie van de nieuwe chip Intel wel iets meer marge geven – die is op het allergoedkoopste computerplatform op dit moment namelijk erg laag.

Intel kan nu goeddeels in zijn eentje de prijs bepalen die het voor de Atom-chip rekent. Er is amper concurrentie op de netbookmarkt. AMD heeft nog geen chip die energiezuinig genoeg is. Mogelijk dat zich volgend jaar een mededinger aandient in de vorm van het ARM-platform, dat nu voornamelijk nog in smartphones te vinden is.

Internetbedrijf Google is nu druk bezig met de ontwikkeling van besturingssystemen voor mobiele apparaten. Android, bedoeld voor telefoons, draait inmiddels al op een netbook. Maar meer valt te verwachten van Google Chrome OS. Dit besturingssysteem, gebaseerd op Linux, is speciaal bedoeld voor netbooks en zal eind 2010 ook werken op ARM-processors.

De verschillen in rekenkracht tussen snelle telefoons en instap-computers als netbooks worden snel kleiner. Een moderne mobiele telefoon heeft een processor van 1 GHz – nog maar een klein verschil met de kloksnelheid van een 1,66 GHz Atom-processor.