Nestlé moet verleiding weerstaan om overnamepad in te slaan

Nestlé verkeert in de zeldzame positie voor een groot bedrijf om geld terug te kunnen geven aan zijn aandeelhouders. ’s Werelds grootste voedingswarenconcern kan de komende maand nog eens 28 miljard dollar extra binnenhalen, door zijn belang in de oogverzorgingsfirma Alcon te verkopen. Met zo veel geld in kas zal de verleiding groot zijn om op koopjesjacht te gaan. Maar Nestlé moet vasthouden aan zijn plannen, grote transacties vermijden en zich richten op het terugsluizen van geld naar de aandeelhouders.

In juni had Nestlé zijn operationele kasstroom bijna verdubbeld naar 6,4 miljard Zwitserse franken, terwijl de nettoschuld scherp is gedaald. In plaats van te proberen andere firma’s voor een prikje over te nemen, heeft het concern beleggers beloond door in de eerste helft van dit jaar via dividenduitkeringen en aandelenterugkoopacties ongeveer 6,5 miljard Zwitserse franken aan ze te retourneren. Nestlé heeft zijn aandeleninkoopprogramma dit jaar zelfs uitgebreid en vroegtijdig een doelstelling van 25 miljard Zwitserse franken bereikt, zonder zijn kredietstatus te schaden.

Deze conservatieve aanpak lijkt verstandig. De belangstelling van Kraft Foods voor Cadbury toont aan dat Nestlé de kans heeft gemist om de kauwgumdivisie van de Britse suikerwarenproducent via een onbetwiste transactie goedkoop in te lijven. De kauwgumdivisie zou goed passen bij de nieuwe nadruk van Nestlé op gezondheid en ‘wellness’ – maar niet tegen iedere prijs.

Er zijn ook andere voor de hand liggende doelwitten. Een deal met de Zwitserse chocoladefabrikant Lindt & Spruengli zou synergievoordelen opleveren op het gebied van de inkoop, productie en distributie. Maar het waarschijnlijke prijskaartje van meer dan 7 miljard Zwitserse franken overtreft ruimschoots de 2 tot 3 miljard Zwitserse franken die Nestlé voortdurend heeft gehanteerd als plafond voor individuele overnames. Hetzelfde geldt voor babyvoedingswarenproducent Meads Johnson, dat wordt afgestoten door Bristol-Myers Squibb.

Nestlé kan zich kleinere, snelle overnames veroorloven op de markt voor babyvoeding en in ontwikkelingslanden – twee terreinen waarop het concern zegt te willen uitbreiden – naast grotere dividenduitkeringen en ruimere aandeleninkoopacties.

Het is waar dat de opbrengst van de verkoop van het Alcon-belang Nestlé de ruimte zou geven voor omvangrijkere overnames. Maar topman Paul Bulcke moet behoedzaam te werk gaan. De tijd voor échte koopjes is voorbij, en een grote deal zou op een strategische U-bocht duiden die de geloofwaardigheid van Nestlé – en daarmee waarschijnlijk ook zijn kredietstatus – zou aantasten. Nestlé moet vasthouden aan dat waar het concern goed in is: het vergaren van contanten en het doorsluizen daarvan naar zijn beleggers.

Alexander Smith

    • Alexander Smith