Eurostar staat uren stil in de Kanaaltunnel

Het treinverkeer in de Kanaaltunnel was ook vandaag nog gestremd, nadat vijf Eurostars vrijdag vast kwamen te zitten door technische problemen.

Travellers queue up to get information in Paris gare du Nord northbound railways station, on December 20, 2009. Eurostar train services between England and France were suspended for a second day because of freezing weather on Sunday, throwing the Christmas holiday plans of tens of thousands of people into chaos. AFP PHOTO FRED DUFOUR AFP

Floris van Straaten

De schrik sloeg veel passagiers van vijf vastgelopen Eurostar-treinen uit Parijs en Brussel vrijdagavond om het hart toen ze in de tunnel onder Het Kanaal te horen kregen dat ze zo licht mogelijk moesten ademhalen om zuurstof te sparen. De airconditioning was al uitgeschakeld en de circa 2.000 passagiers zaten grotendeels in het donker. Het was bovendien erg warm. Ten minste één vrouw viel flauw.

Voor sommigen zou de beproeving pas zestien uur later, in de loop van zaterdag, eindigen, toen politieagenten hen uit hun benarde positie bevrijdden. Anderen waren op eigen houtje naar het eind van de tunnel gelopen.

Ook gisteren reden er geen treinen en vandaag annuleerde Eurostar alle treinen tussen Londen en Parijs en tussen Londen en Brussel opnieuw. In totaal zijn daardoor al zo’n 55.000 reizigers gedupeerd, van wie velen hun plannen voor de kerstvakantie doorkruist zagen.

Het probleem in de tunnel is veroorzaakt, zo werd in de loop van het weekeinde duidelijk, door de extreem zware sneeuwval in Noord-Frankrijk. Daardoor kon zich meer sneeuw dan gewoonlijk op de treinen opeenhopen. Bij het binnen gaan van de Kanaaltunnel, waar het 25 graden Celsius is, begon die te smelten en te condenseren. Dat smeltwater maakte de elektrische aandrijving, naar wordt aangenomen, onklaar.

Opmerkelijk is dat dit niet het eerst voorval van deze aard is in de Kanaaltunnel, die inmiddels vijftien jaar open is voor railvervoer, al was de schaal van de problemen ditmaal veel groter. Ook in januari 2003 strandde er een trein in de Kanaaltunnel als gevolg van een grote hoeveelheid condenswater, dat de elektronica deels ontregelde. Het is niet onmiddellijk duidelijk in hoeverre Eurostar sindsdien veranderingen heeft doorgevoerd.

Verbazing alom wekte ook het feit dat het zo lang duurde om de treinen uit de tunnel te slepen en de passagiers uit de tunnel te evacueren. In veel wagons heerste chaos. Eén wagon verwierf zich volgens sommigen de bijnaam ‘veewagen’ doordat er een honderdtal mensen op de grond lag en het toilet er zonder papier was geraakt. „Kinderen schreeuwden en ouders maakten ruzie. Het was een nachtmerrie”, aldus de Britse passagier Lee Godfree, die met zijn gezin een dagje naar Disneyland bij Parijs was geweest.

Eurostar hoopte de technische problemen vandaag opgelost te hebben. Treinen zijn inmiddels uitgerust met extra bescherming tegen de sneeuw. Proefritten in de Kanaaltunnel moeten uitwijzen of dat afdoende is. Het bedrijf durft echter geen garantie te geven dat de treinen morgen normaal zullen rijden.

De directie heeft tevens een onderzoek ingesteld, onder leiding van een Britse en een Franse deskundige, naar de problemen van het afgelopen weekeinde. De gedupeerde passagiers kunnen hun geld terugverwachten en in sommige gevallen ook enige compensatie tegemoet zien voor hotels en andere onkosten als gevolg van hun vertraging. De incidenten komen zeer ongelegen voor Eurostar, dat juist de laatste paar jaar kans had gezien veel luchtreizigers tussen Parijs en Londen en tussen Brussel en Londen naar zich toe te lokken. Een schrale troost voor het bedrijf is dat ook de luchtverbindingen de laatste dagen hadden te lijden onder de sneeuwval.

    • Floris van Straaten