Tv-zender ziet gedroomde combinatie met de krant

De Persgroep kiest voor tv-zender Het Gesprek en de familie Brenninkmeijer als kopers van NRC Media. De redactie mag zich er morgen nog over uitspreken.

Visser, Dirk-Jan

De Persgroep is eruit. NRC Media, uitgever van NRC Handelsblad, nrc.next en nrc.nl, kan worden verkocht aan Egeria en Het Gesprek.

Het Belgische mediaconcern van Christian Van Thillo wil het bod accepteren dat de investeringsmaatschappij en de tv-zender vorige week samen hebben gedaan. De coalitie van de Belgische uitgever Corelio, een concurrent van Van Thillo, en investeerder Veronica Holding grijpt naast de kranten.

De Persgroep verkoopt NRC Handelsblad omdat het anders een te groot marktaandeel krijgt. Die voorwaarde stelde de Nederlandse Mededingingsautoriteit toen het Belgische bedrijf afgelopen zomer een meerderheidsbelang nam in PCM Uitgevers. PCM is ook eigenaar van het AD, de Volkskrant en Trouw. Van Thillo was al eigenaar van Het Parool. De opbrengst van NRC Media – naar schatting 60 tot 80 miljoen euro – moet ook de schulden van de Persgroep Nederland verlagen en Van Thillo’s investering in PCM compenseren.

De overname is nog niet rond. Morgen praat de redactie nog over het voorstel van Egeria en Het Gesprek. Daarna brengen de ondernemingsraad en de redactieraad een advies over de overname uit aan de NRC-directie.

Een aantal oud-leden van de hoofdredactie van NRC Handelsblad uitte deze week hun zorgen over Egeria en Het Gesprek. Zij vrezen dat een investeringsmaatschappij de krant met schulden op zal zadelen, net zoals de Britse investeringsmaatschappij Apax dat eerder bij PCM heeft gedaan. En zij zijn bang dat de winst wordt gebruikt om het verlies van de tv-zender Het Gesprek te compenseren. In een reactie aan de NRC-redactie schrijft Ruud Hendriks, aandeelhouder van het Het Gesprek, dat de investering zeer conservatief en grotendeels uit eigen vermogen wordt gefinancierd. Verder benadrukt Hendriks dat NRC Media en Het Gesprek twee gescheiden bedrijfsonderdelen blijven. Het Gesprek lijdt volgens hem nu een klein verlies. Hendriks hoopt dat beide bedrijven, zonder verplichtingen van hogerhand, inhoudelijk kunnen samenwerken.

Het overgrote deel van de aandelen, naar schatting rond de 80 procent, komt in handen van Egeria. Dat is een investeringsmaatschappij van de familie Brenninkmeijer, eigenaren van het C&A-concern. In 1997 werd Egeria opgericht, en zij staat sinds 2004 ook open voor een select gezelschap investeerders van buiten de C&A-familie. Een deel van de inleg is afkomstig van vermogende particulieren. In totaal heeft Egeria, geleid door oud-McKinseyconsultant Peter Visser, een vermogen van 1 miljard euro onder beheer. Enkele leden van de familie Brenninkmeijer zitten in de raden van advies van Egeria. Het fonds investeert naar eigen zeggen in „gezonde, goed geleide middelgrote Nederlandse ondernemingen óf ondernemingen met een Nederlandse link”. Het wil het liefst een meerderheidsbelang en houdt de deelnemingen in de gaten door eigen commissarissen te benoemen.

De huidige investeringsportefeuille is met 11 bedrijven beperkt en behoorlijk divers: onder meer een verhuurbedrijf, een tegelfabriek en een waterzuiveringsbedrijf. Samen met investeringsmaatschappij HAL (eigenaren van FD Mediagroep) zit Egeria ook in kantoormeubelenbedrijf Ahrend en verzekeringsmaatschappij Nationale Borg. Hoewel Egeria gericht zegt te zijn op „lange termijn investeringen zonder exitdwang" is de gemiddelde betrokkenheid bij de zeven verkochte bedrijven 3 jaar en 3 maanden geweest.

Egeria heeft geen ervaring met investeringen in mediabedrijven. Bij Het Gesprek daarentegen zit tientallen jaren media-ervaring. De zender werd in oktober 2007 opgericht door drie mediaveteranen: Derk Sauer, Frits Barend en Ruud Hendriks. Dit jaar stapte Harry de Winter in. Zij bezitten ieder 22 procent van de aandelen. De overige 12 procent is in handen van de Russische Svetlana Korshunova, een voormalig assistent van Derk Sauer in Moskou.

Sauer is medeoprichter van Independent Media, een grote Russische uitgever van kranten en publieksbladen die hij in 2005 voor 142 miljoen euro verkocht. Barend maakte jarenlang de talkshow Barend & Van Dorp. Hendriks is een van de grondleggers van de commerciële televisie in Nederland. En De Winter is oprichter van tv-producent IDtv.

Het Gesprek was geen instant succes. In het eerste jaar maakte de zender de hooggespannen verwachtingen niet waar. Reclame-inkomsten bleven achter en de kijkers bleken het kanaal aanvankelijk niet te kunnen vinden. Vorig jaar september was de zender financieel gezien op sterven na dood. Maar Het Gesprek herrees. Er kwam samenwerking met onder meer de BBC en het Concertgebouw. Financiële hulp kwam van de Nationale Postcodeloterij. Het Gesprek wil al sinds de start samenwerken met een pappieren medium. „Zonder publiciteit ben je nergens”, zei De Winter onlangs. Gesprekken met de Volkskrant, De Pers, het toenmalige Opinio en ook NRC Handelsblad leverden niks op. Tot gisteren.