Woods verliest sponsors, golf verliest zijn publiek

Zonder Tiger Woods zal golf aanzienlijk minder aandacht, publiek en sponsors krijgen.

Net als vorig jaar, toen de beste golfer door een operatie lange tijd ontbrak.

Wie kijkt er nog naar golf als Tiger Woods niet meespeelt? Mogelijk alleen de echte golffanaten en beoefenaren van het spel. Maar zelfs zij zullen aarzelen nu de 33-jarige Amerikaan zich, als gevolg van een huwelijksdrama, voor onbepaalde tijd heeft teruggetrokken uit de golfsport. Zonder Woods geen verwondering en bewondering, want wat hij de afgelopen tien jaar heeft laten zien op de golfbaan grenst aan het ongelooflijke.

‘The chosen one’, zo noemde wijlen vader Earl Woods zijn zoon in 1996 in een vraaggesprek met Sports Illustrated. Tiger had zojuist zijn profdebuut gemaakt en zou groter worden dan Gandhi en Boeddha, voorspelde Woods senior. David Owen schreef kort daarop in zijn boek The chosen one and the dilemma of greatness dat de golfer deze hooggespannen verwachtingen nooit kon waarmaken. Hij zal er aan te gronde gaan, meende Owen. Zo ver is het nog niet. Maar de sponsors en de media, die de afgelopen jaren ruimschoots van zijn talenten hebben geprofiteerd en in ruil daarvoor van hem de eerste miljardair in de sport hebben gemaakt, haken langzaam af.

Zelfs ‘The First Church of Tiger Woods’, een onbestemd aantal aanbidders dat hem tot ‘een messias’ uitriep, heeft op zijn website een verbodsteken door het logo getrokken en de naam veranderd in ‘The Damnation (de verdoemenis) of Tiger Woods’. De adepten zijn boos, maar laten daarnaast niet na hun woede te koelen op de ‘hypocriete’ media en sponsors.

Niet alleen door de ontmythologisering maar vooral door de afwezigheid van Woods op de golfbanen zullen de televisiezenders aanzienlijk minder golfkijkers trekken. En daardoor minder adverteerders. En als gevolg daarvan zal er minder prijzengeld beschikbaar zijn voor de andere golfers.

Vorig jaar om deze tijd ontbrak Woods 254 dagen na een knieoperatie. Volgens een onderzoek van de Amerikaanse sportzender ESPN trokken de toernooien toen de helft minder kijkers. Reikhalzend keken de belanghebbenden uit naar de rentree van de nummer één van de wereld en winnaar van veertien majors. Woods’ belangrijkste sponsor Nike, die hem vanaf zijn profdebuut in 1996 financieel ondersteunt, betaalt hem nu naar verluidt ruim 15 miljoen euro per jaar. Nike haakte vorig jaar in op de afwezigheid van Woods met een treffende reclamespot. Terwijl de andere spelers nagenieten van hun overwinningen en behaald prijzengeld, komt Woods de kleedkamer binnen. „Hi guys, how are you doing?” Er valt een stilte. Woods is back.

Nike laat Woods ook nu niet vallen. Phil Knight, directeur van het sportartikelenbedrijf, verklaarde maandag: „Hij is altijd fantastisch geweest, een heel grote. Als zijn carrière voorbij is, dan beschouw je deze misstappen als lichte ruis. Maar de media maken er nu een enorme zaak van.”

Het scheermerk Gillette, dat Woods sinds 2007 3,5 miljoen per jaar betaalt, besloot zijn marketing met betrekking tot de golfspeler te beperken. De consultingfirma Accenture, dat Woods sinds 2003 voor een onbekend bedrag ondersteunt, zal voorlopig geen reclame maken met Woods. „Hij is niet langer een goede vertegenwoordiger van onze organisatie. Zijn gedrag past niet bij ons imago”, aldus een verklaring. Accentures belangrijkste boodschap was: Go on, be a Tiger.

Ook het communicatiebedrijf AT&T zal Woods niet langer gebruiken als boegbeeld van zijn commerciële activiteiten. Horlogefabrikant Tag Heuer, dat sinds 2002 voor een onbekend bedrag sponsor is, en sportdrankproducent Gatorade overwegen de naam van Woods niet meer te gebruiken. Ze kunnen hun meerjarige contracten waarschijnlijk niet verbreken, tenzij ze aantonen dat sprake is van imagoschade. Een woordvoerder van Tag Heuer verklaarde aanvankelijk nog dat het bedrijf geen boodschap heeft aan het privéleven van Woods. „Wij respecteren vooral zijn sportprestaties.”

Steve Stricker, nummer twee op de moneylist van 2009 van de Amerikaanse Tour (ruim 4 miljoen euro, Woods is eerste met ruim 7 miljoen) zei: „Wij hebben hem nodig, zonder hem zullen minder sponsors in golf zijn geïnteresseerd, krijgen wij minder aandacht en minder geld. Hij is de beste golfer aller tijden. Hij heeft golf groot gemaakt. We hebben alles aan hem te danken. We mogen hem niet laten vallen. Bovendien is hij ook maar een mens.”

    • Guus van Holland