Oogt 70-plusser oud, dan is het einde nabij

Als je er ouder uitziet dan je werkelijk bent, dan is dat geen goed teken voor je gezondheid. Maar andersom geldt hetzelfde: zie je er jong uit voor je leeftijd, dan belooft dat alle goeds. Dat blijkt uit een Deense studie die deze week verscheen in het British Medical Journal.

Het verschil tussen iemands leeftijd zoals anderen die schatten en iemands werkelijke leeftijd is een opvallend goede aanwijzing voor hoe lang die persoon zal leven. En dat niet alleen: wie oud oogt, functioneert lichamelijk en geestelijk slechter en heeft kortere telomeren. Dat zijn de uiteindjes van DNA-moleculen; hun lengte is een maat voor DNA-slijtage en dus voor veroudering.

De Denen lieten proefpersonen foto’s beoordelen van ruim 1.800 tweelingen boven de zeventig. De onderzoekers volgden deze bejaarde tweelingen vervolgens zeven jaar: ze namen allerlei lichamelijke en cognitieve tests af, onderzochten hun DNA, en hielden bij wanneer ze overleden.

De vergelijking tussen de tweelingbroers en -zussen leverde een extra bevestiging op van de correlatie tussen ‘leeftijdsafwijking’ en overleven. Hoe ouder Piet eruitziet in vergelijking met zijn tweelingbroer Jan, hoe groter de kans dat Piet ook daadwerkelijk als eerste overlijdt.

Saillant detail: bejaardenverzorgers en leken, oude en jonge mensen konden de leeftijden van de tweelingen ongeveer even goed inschatten. Alleen oudere vrouwen schatten de mensen op de foto systematisch te oud in. Een kwestie van venijn?