Eritrese voetballers nemen de benen

Twaalf spelers van de nationale voetbalploeg van Eritrea zijn spoorloos verdwenen na een landentoernooi in Kenia. Het vermoeden bestaat dat de spelers niet terug willen naar Eritrea, een van de meest repressieve staten in Afrika en een land waar een van de grootste vluchtelingenstromen ter wereld vandaan komt.

De regering van Eritrea, die regelmatig wordt beschuldigd van mensenrechtenschendingen, heeft de verdwijning van de voetbalploeg ontkend. Maar volgens de federatie van Oost- en Centraal-Afrikaanse voetbalbonden, CECAFA, heeft de Eritrese bondsvoorzitter de zaak bevestigd. De twaalf spelers kwamen afgelopen zaterdag niet opdagen voor de terugvlucht naar Eritrea nadat zij waren uitgeschakeld door Tanzania in de kwartfinale om de regionale cup.

„Wij denken dat ze zich schuilhouden met de bedoeling om ergens anders heen te gaan, of om gewoon hier te blijven”, aldus Nicholas Musonye, de secretaris-generaal van CECAFA. De Keniaanse autoriteiten zijn een zoektocht naar de Eritreeërs begonnen.

Honderden Eritreeërs ontvluchten iedere maand hun land, zo blijkt uit cijfers van de Verenigde Naties. Het geïsoleerde bewind van president Isaias Afewerki tolereert nauwelijks dissidente geluiden of vrije media. Inwoners koesteren bijzonder veel weerstand tegen de minimaal anderhalf jaar lange dienstplicht die iedereen, man en vrouw, moet doorlopen.

Eritrese sporters hebben al vaker wedstrijden in het buitenland aangegrepen om de benen te nemen. De nationale voetbalploeg zou al twee keer eerder zijn verdwenen. De ouders van verdwenen sporters riskeren arrestatie en intimidatie door het bewind. (Reuters, BBC)