Real wint ook zonder Ronaldo en Kaká

Rafael van der Vaart voelt zich weer top in Madrid.

De middenvelder speelde zaterdag in de basis bij Real en de ploeg won, zonder Ronaldo en Kaká, met 3-2 bij Valencia.

Rafael van der Vaart voelt zich bij Real Madrid weer „top”. De 26-jarige middenvelder is door het ontbreken van de sterspelers Cristiano Ronaldo en Kaká voor even een basisspeler bij de Spaanse voetbalgrootmacht. De Nederlandse international maakt na de 3-2 overwinning van zijn club zaterdagavond bij Valencia de balans op van de eerste seizoenshelft. „Bij Real Madrid leef je als voetballer van dag tot dag. Maar zoals het er nu naar uitziet wil ik hier graag blijven”, zegt de nummer 23 van Real.

Van der Vaart heeft een bewogen tijd achter de rug. Als profvoetballer dreigde Rafa afgelopen zomer zijn droombaan bij ‘de Koninklijke’ te verliezen. Hij wilde aanvankelijk toch de strijd aangaan met de nieuwe aankopen. Toen de club in juni van dit jaar De Braziliaan Kaká haalde stelde Van der Vaart in NRC Handelsblad nuchter vast: „Ja, met hem erbij worden mijn kansen misschien niet groter, maar ook die Kaká zal constant moeten presteren voor een basisplaats.”

De clubleiding van Real Madrid gaf Van der Vaart echter te verstaan dat hij diende uit te kijken naar een andere werkgever. De spelmaker zou net als zijn landgenoten Wesley Sneijder, Klaas-Jan Hunteaar en Arjen Robben met een transfer geld moeten opleveren om de dure nieuwe aankopen van Real Madrid te bekostigen. Van der Vaart legde zich neer bij de situatie en ging op zoek naar een nieuwe uitdaging. Naarmate de transferdeadline echter naderde bekroop hem toch het gevoel dat hij nog niet klaar was in de Spaanse hoofdstad. Mede omdat zijn zieke vrouw in Madrid onder behandeling stond besloot hij te blijven.

Van der Vaart werd door zijn nieuwe trainer Manuel Pellegrini in genade aangenomen, maar moest wel genoegen nemen met een marginale rol. „Ik ben altijd in mezelf blijven geloven”, stelt Van der Vaart. „Bij een club als Real Madrid kun je in zo’n situatie terechtkomen. Dan moet je gewoon blijven trainen en bewijzen dat je de beste bent. Het is wachten tot je kans komt. Meer kun je niet doen.”

De inzet van Van der Vaart werd in de eerste maanden van het seizoen niet of nauwelijks beloond. Pellegrini koos logischerwijs voor peperdure aankopen als Cristiano Ronaldo, Kaká en Xabi Alonso. De tribuneklant Van der Vaart kwam daardoor ook bij het Nederlands elftal op een zijspoor terecht. Bondscoach Bert van Marwijk wilde in de aanloop naar het WK in Zuid-Afrika vooral met voetballers spelen die een vaste plek bij hun club hadden. De viceaanvoerder van Oranje kreeg echter door blessures van andere internationals toch zijn speelminuten.

Van der Vaart zat twee weken geleden nog op de tribune van Camp Nou toen Real Madrid zonder hem de strijd aanging met aartsrivaal Barcelona. Met Ronaldo en Kaká speelde Real Madrid een goede wedstrijd, maar verloor wel met 1-0 bij de koploper. „Je kon al wel zien dat de spelers bij Real dit jaar een eenheid vormen”, meent Van der Vaart. „Ronaldo en Kaká zijn geweldige spelers, maar ook zonder hen kunnen wij wel wat hoor.”

De laatste keer dat Real Madrid zonder de twee miljoenenaankopen aantrad ging de ploeg in het bekertoernooi met 4-0 onderuit tegen het nietige Alcorcon. Van der Vaart bewees zaterdagavond samen met zijn ploeggenoten dat die wedstrijd slechts een incident was. Real Madrid was in Stadion Mestalla van Valencia heer en meester. Met doelpunten van de Argentijnen Gonzalo Higuain (twee keer) en Ezequiel Garay trok Real Madrid de zege naar zich toe. „Dit soort wedstrijden mogen spelen en nog winnen ook. Daar word je als voetballer vrolijk van”, zegt Van der Vaart in Valencia.

Van der Vaart was zaterdagavond de enige Nederlander die speeltijd kreeg. Ruud van Nistelrooy ontbrak door een blessure. Royston Drenthe zat net als Hedwiges Maduro bij Valencia negentig minuten op de bank. „Zo zie je dat alles kan verkeren bij een grote club als Real Madrid”, zegt Van der Vaart. „Die andere jongens krijgen hun kansen ook wel weer.”

    • Koen Greven