'We hebben niet voldoende tijd gekregen'

Willem Sijthoff verkoopt zijn deel in FD Mediagroep en die laatste ziet af van een bieding op NRC Media, de uitgever van deze krant. Toch heeft het ene niets te maken met het andere, zegt de ondernemer.

Hilversum20080312 Kro, dragons den, Jort Kelder Wim Kluvers Fotograaf

Twaalf jaar geleden zette de jonge ondernemer Willem Sijthoff (hij was toen 31) een oude familietraditie voort: hij kocht, samen met investeringsmaatschappij HAL, Het Financieele Dagblad van zijn achteroom Hendrik. Drie jaar eerder had hij Sijthoff Pers, de krantenuitgever uit zijn eigen, Haagse tak van de familie, verkocht aan Wegener.

Deze week verkocht hij zijn deel van de tot FD Mediagroep uitgegroeide krant aan HAL. Dat staat volgens Sijthoff los van het mislukte plan om NRC Media over te nemen, uitgever van deze krant. Maar het een heeft het ander wel in gang gezet.

Waarom heeft u uw aandelen verkocht?

„Bij de transactie waarmee FD Mediagroep bezig was, de eventuele overname van NRC Media, komt veel geld kijken. Er moet een hoop aandelenkapitaal bij. Bij de eerdere grote overnames die ik samen met HAL heb gedaan, de overname van het FD en BNR Nieuwsradio, zijn we steeds in staat geweest de aandelenverhouding gelijk te houden. Daaraan hebben we altijd veel waarde gehecht. Die gelijkwaardigheid zou nu hoe dan ook gaan verschuiven.”

U kon niet zoveel inbrengen bij de aankoop van NRC als HAL?

„Absoluut. HAL heeft veel diepere zakken.

„Over die nieuwe aandelenverhouding hebben we de afgelopen tijd discussie gehad. Ik heb me afgevraagd hoe mijn toekomstige positie als aandeelhouder zou zijn en heb geconcludeerd dat het beter was om uit te stappen.”

Nu de overname van NRC niet doorgaat, had dat toch niet gehoeven?

„Mijn besluit om mijn aandelen aan HAL te verkopen is ook met het oog op eventuele andere overnameplannen. We denken dat de groei die FD Mediagroep beoogt niet meer autonoom zal zijn. Het bedrijf is met één grootaandeelhouder flexibeler voor toekomstige investeringen.”

U krijgt nu een zak met geld, maar was u niet veel liever aandeelhouder gebleven?

„Het is een goed moment om te verkopen. HAL en ik hebben sinds 1997 van FD Mediagroep een mooi en succesvol bedrijf gemaakt. Daar ben ik als ondernemer trots op. Ik kan er nu met plezier uitstappen.”

En ook met boekwinst?

„Jazeker.”

Uw eigen krant becijferde de opbrengst op 30 miljoen euro.

„In dezelfde krant stond dat ik daar niks over ga zeggen.”

U blijft aan als commissaris van de FD Mediagroep.

„Ik heb binnen de raad van commissarissen altijd als ondernemer meegewerkt aan de strategie van het bedrijf. Dat is kennelijk door de anderen gewaardeerd. Ze hebben me gevraagd aan te blijven. Dat doe ik graag.”

Er gingen de afgelopen maanden veel geruchten over de verkoop van NRC Media. Een daarvan was dat u, buiten het FD en HAL om, met een ander gezelschap wilde mee bieden.

„Dat is onzin. We hebben er echt als FD Mediagroep naar gekeken, met beide aandeelhouders.”

Stel dat de twee andere biedingen, van Het Gesprek/Egeria en Veronica/Corelio, niet lukken dan heeft u nu plotseling geld beschikbaar om nog een poging te wagen?

„Dat zie ik niet gebeuren.”

Waarom heeft FD Mediagroep uiteindelijk geen bod uitgebracht op NRC Media?

„We hebben niet voldoende tijd gekregen om een gezonde, gezamenlijke strategie te bepalen. Met gezamenlijk bedoel ik: samen met de directie en redacties van NRC. De ‘gecontroleerde veiling’ die de Persgroep voor de verkoop van NRC Media heeft georganiseerd gaf weliswaar veel informatie aan de kandidaat-kopers, maar minder interactie. In dit soort mediabedrijven moet je toekomstplannen samen met alle betrokkenen kunnen bedenken. Om in NRC-termen te blijven: we wilden onze plannen graag samen met de redactie fijnslijpen.”

Het FD heeft al jaren de ambitie om NRC Handelsblad over te nemen. Nog nooit was u zo dichtbij als deze week. Waarom niet over de ergernis over het verkoopproces heen gestapt?

„Formeel moet ik zeggen dat je dat aan de HAL moet vragen. Toen de beslissing gisteren genomen werd was ik al geen aandeelhouder meer. De verkoop van mijn belang hadden we juist kort ervoor geregeld, zodat dat in de discussie over NRC geen rol meer zou spelen.

„We hebben er echt hard aangewerkt en we zijn nog steeds van mening dat de beide bedrijven een prachtige mediacombinatie zouden vormen aan de bovenkant van de markt.”

    • Jan Benjamin
    • Philip de Witt Wijnen