Retourtje ruimte

Het heelal komt nu ook binnen bereik voor mensen die niet puissant rijk zijn: Virgin vliegt je er voor 135.000 euro naartoe.

Deze week is het tijdperk van de commerciële ruimtevaart weer een stapje dichterbij gekomen. Virgin Galactic, onderdeel van het imperium van Richard Branson, presenteerde maandag in de Mojavewoestijn zijn Spaceship Two, waarmee in de nabije toekomst ruimtetoeristen naar outer space moeten worden gebracht.

Het is de opvolger van Spaceship One, het eerste particuliere toestel dat op 4 oktober 2004 een hoogte van 100 kilometer bereikte: de officiële grens van de ruimte. Het voornaamste verschil tussen ‘One’ en ‘Two’ is dat er zes betalende passagiers en twee bemanningsleden meekunnen, in plaats van alleen een piloot.

De gebruikte technieken zijn grotendeels dezelfde – het zou vreemd zijn als er opeens noviteiten en dus onzekerheden werden geïntroduceerd. Het meest opvallende is het uiterlijk. Bij vertrek lijkt Spaceship Two op een vliegtuig met drie rompen. De middelste is het ruimteschip zelf. De rest dient om naar 15 kilometer hoogte te vliegen, waar Spaceship Two afkoppelt en op eigen kracht verder klimt.

Het voertuig is grotendeels opgetrokken uit composiet, vezelversterkte kunststof. Het heeft een hybride raketmotor, met vaste brandstof en vloeibaar oxidatiemiddel (N2O, beter bekend als lachgas). Gangbare raketmotoren hebben zowel de brandstof als het oxidatiemiddel in vloeibare vorm. Bij ongevallen is dat gevaarlijker.

Bij terugkeer in de atmosfeer wordt de feathering-techiek gebruikt, waarbij de achterkant van de vleugels omhoog wordt geklapt voor extra luchtweerstand. Een keramisch hitteschild als bij de Space Shuttle heeft het Virgin Galactic ruimteschip niet nodig. Het uitwendige van Spaceship Two wordt niet warmer dan 260 graden, terwijl de Space Shuttle 1.600 graden haalt. Dat komt doordat de Shuttle terugkomt uit een hogere baan en meer energie kwijt moet. Als de Shuttle het met feathering zou proberen, zou het ruimteveer reddeloos verbranden. Omgekeerd is een baan om de Aarde voor Spaceship Two niet haalbaar, omdat daarvoor een zeven keer zo hoge snelheid nodig is als de 4.200 km per uur van het toestel van Virgin.

Een vlucht met Spaceship Two is bij het echte werk vergeleken slechts een luchtsprongetje. De vlucht duurt tweeëneenhalf uur en de passagiers ervaren maximaal zes minuten gewichtloosheid ten gevolge van de vrije val.

Verschillende mensen hebben al tegen betaling het ruimtestation ISS bezocht. Aangezien dit ongeveer 20 miljoen dollar kost, is zo’n trip alleen weggelegd voor puissant rijke personen. Voor Spaceship Two kun je nu al een kaartje kopen en de prijs is bekend: 200.000 dollar (135.000 euro). Dat betekent dat een beetje voetbaltrainer alleen al van zijn oprotpremie twaalf retourtjes kan kopen.

Boeken kan via Virgingalactic.com. Er gelden wel strenge gezondheidseisen, en wanneer de vluchten beginnen is nog niet bekend. Er volgt nu ruim een jaar van tests en het verkrijgen van vergunningen.

Herbert Blankesteijn

    • Herbert Blankesteijn