Wéér een nieuwe eigenaar

Er zijn nog drie gegadigden om NRC Media te kopen.

Gaat de Persgroep nrc.next verkopen aan FD Mediagroep, Derk Sauer of het Belgische bedrijf Corelio?

Vandaag is de deadline. Dit is de dag dat drie zorgvuldig geselecteerde partijen moeten laten weten wat zij bereid zijn te betalen voor NRC Media, de uitgever van nrc.next, NRC Handelsblad, en nrc.nl. Vandaag moeten hun biedingen binnen zijn.

Onder leiding van de Haagse zakenbank NIBC is een gecontroleerde veiling georganiseerd om de NRC-tak van de Persgroep Nederland af te splitsen. Als tussen vandaag en een dag of tien de winnaar van de veiling bekend is, betekent dat dat NRC Handelsblad voor de vijfde maal in dertien jaar een nieuwe eigenaar krijgt.

Als onderdeel van uitgever NDU kwam NRC Handelsblad met het Algemeen Dagblad in 1995 in handen van PCM, waartoe ook De Volkskrant, Trouw en Het Parool behoorden. In 2004 kocht de Britse private-equitymaatschappij Apax een meerderheidsbelang in PCM. De wijze waarop de Britten deze investering financierden bezorgde het Nederlandse krantenbedrijf een gigantische schuldenlast. Nog geen drie jaar later besloot Apax zijn Hollandse avontuur weer te beëindigen. Onenigheid over de strategie (geconcentreerd op kranten of ook een prominente plek voor de algemene boekenuitgeverij) leidde ertoe dat Apax, met flinke winst, zijn 52 procent van de aandelen weer terugverkocht aan de andere grootaandeelhouder in PCM, de Stichting Democratie & Media. De schuldenberg bleef.

Om die last te verlichten, zocht PCM een nieuwe grootaandeelhouder. Dat werd, in de zomer van dit jaar, de Belgische Persgroep van courantier Christian Van Thillo. Omdat dominantie op de Nederlandse krantenmarkt dreigde – Van Thillo had in 2003 al Het Parool van PCM overgenomen – zag het tot Persgroep Nederland gedoopte concern zich genoodzaakt een deel van zijn titels af te stoten.

De keuze viel, met instemming van de betrokken redactie, op de delen onder NRC-vlag. De Nederlandse Mededingingsautoriteit (NMa) heeft de Belgen tot 1 maart 2010 de tijd gegeven om de verkoop van NRC Media te realiseren. Een speciaal benoemde trustee, voormalig ABN Amro-bankier Rob Meuter, ziet voor de NMa toe op de zorgvuldigheid van het proces.

De afgelopen maanden heeft een tiental belangstellenden zich gemeld bij NIBC. De deelnemers aan deze gecontroleerde veiling mogen daar zelf niets over kwijt. De bank heeft onder andere de hoofdredactie, de redactieraad en de ondernemingsraad van NRC Handelsblad verzocht niet te praten over het verkoopproces. Zij willen geen enkel commentaar geven op de verkoop. Net zo min als de andere betrokken partijen.

Partijen buiten NRC Media bevestigen dat de lijst van mogelijke kopers eind oktober is teruggebracht tot een ‘shortlist’ met drie partijen. Dat zijn de FD Mediagroep, het Belgische concern Corelio samen met investeerder Veronica Holding en mediaondernemer Derk Sauer met Egeria, de investeringsmaatschappij van de familie Brenninkmeijer (eigenaren van het C&A-concern).

De Telegraaf Media Groep is de grote afwezige. TMG toonde aanvankelijk belangstelling voor NRC Handelsblad en nrc.next; de avondkrant zou alleen al een welkome bezetting van de drukpersen in de daluren zijn. Maar TMG haakte af: een miljoenenbod op de NRC-titels zou moeilijk uit te leggen zijn aan het eigen personeel, dat middenin een grote reorganisatie zit.

De drie overgebleven kandidaten hebben inmiddels inzage gekregen in de financiële situatie van NRC Media. Net als veel andere traditionele media heeft de krant last van de krimpende advertentiemarkt. Maar dankzij nrc.next en nieuwe (online) abonnementsvormen houdt het bedrijf de inkomsten uit abonnementen en losse verkoop op peil. NRC Handelsblad had in het tweede kwartaal van dit jaar een totaal verspreide oplage van 208.000 exemplaren; de oplage van nrc.next was toen 84.000 stuks.

Uiterlijk vandaag kunnen FD Mediagroep, Corelio/Veronica, en Derk Sauer/Egeria hun biedingen inleveren. De directie van de Persgroep maakt vervolgens een keuze en legt die voor aan de andere aandeelhouders van de Persgroep Nederland.

De grootste minderheidsaandeelhouder, Stichting Democratie en Media, heeft een vetorecht. De redactieraad en de ondernemingsraad van NRC Media hebben een aantal criteria bedongen waaraan een nieuwe eigenaar moet voldoen. Zo moet hij de redactionele onafhankelijkheid onderschrijven.