NRC wéér in nieuwe handen

Er zijn nog drie gegadigden om NRC Media, uitgever van deze krant, te kopen. De Persgroep verwacht biedingen van FD Media, Derk Sauer met Egeria en Veronica met Corelio.

Vandaag is de deadline. Voor twaalf uur vannacht kunnen drie zorgvuldig geselecteerde partijen hun interesse voor NRC Media, uitgever van deze krant, van nrc next en van nrc.nl in klinkende munt uitdrukken. Verkoper de Persgroep moet hun biedingen vandaag ontvangen.

Bronnen buiten NRC Media bevestigen dat het gaat om de FD Mediagroep, investeringsmaatschappij Veronica Holding met de Belgische uitgever Corelio, en investeringsmaatschappij Egeria met tv-zender Het Gesprek en mediaondernemer Derk Sauer.

Onder leiding van de Haagse zakenbank NIBC is een gecontroleerde veiling georganiseerd om de NRC-tak van de Persgroep Nederland af te splitsen. Als over een dag of tien de winnaar van de veiling bekend is, krijgt NRC Handelsblad voor de vijfde maal in dertien jaar een nieuwe eigenaar.

Als onderdeel van uitgever NDU kwam NRC Handelsblad met het Algemeen Dagblad in 1995 in handen van PCM, waartoe ook De Volkskrant, Trouw en Het Parool behoorden. In 2004 kocht de Britse investeringsmaatschappij Apax een meerderheidsbelang in PCM. De wijze waarop de Britten deze investering financierden bezorgde het Nederlandse krantenbedrijf een hoge schuldenlast. Nog geen drie jaar later besloot Apax zijn Hollandse avontuur weer te beëindigen. Onenigheid over de strategie – geconcentreerd op kranten óf ook een prominente plek voor de algemene boekenuitgeverij – leidde ertoe dat Apax, met flinke winst, haar 52 procent van de aandelen weer terugverkocht aan de andere grootaandeelhouder in PCM, de Stichting Democratie & Media (SDM). De schuld bleef.

Om die last te verlichten, zocht PCM een nieuwe grootaandeelhouder. Dat werd, in de zomer van dit jaar, de Belgische Persgroep van courantier Christian Van Thillo. Omdat dominantie op de Nederlandse krantenmarkt dreigde – Van Thillo had in 2003 al Het Parool van PCM overgenomen – moest het tot Persgroep Nederland gedoopte concern een deel van zijn titels af stoten. De keuze viel, met instemming van de betrokken redactie, op de delen onder NRC-vlag. De Nederlandse Mededingingsautoriteit (NMa) heeft de Belgen tot 1 maart 2010 de tijd gegeven om de verkoop van NRC Media te realiseren. Een speciaal benoemde trustee, oud-ABN Amro-bankier Rob Meuter, ziet voor de NMa toe op de zorgvuldigheid van het proces.

De afgelopen maanden heeft een tiental belangstellenden zich gemeld bij NIBC. De deelnemers aan de veiling mogen daar zelf niets over kwijt. De Persgroep heeft onder andere met de hoofdredactie, de redactieraad en de ondernemingsraad van NRC Media afgesproken niet publiekelijk te praten over het verkoopproces. Zij willen geen enkel commentaar geven op de verkoop. Net zo min als de andere betrokken partijen.

Partijen buiten NRC Media bevestigen dat de lijst van mogelijke kopers eind oktober is teruggebracht tot een shortlist van drie potentiële kopers. Naast de FD Mediagroep, Veronica Holding/Corelio, en Egeria/Het Gesprek/Sauer is de Telegraaf Media Groep de grote afwezige. TMG toonde aanvankelijk belangstelling voor NRC Handelsblad en nrc.next; de avondkrant zou alleen al een welkome bezetting van de drukpersen in de daluren zijn. Maar TMG haakte af: een miljoenenbod op de NRC-titels zou moeilijk uit te leggen zijn aan het eigen personeel, dat middenin een grote reorganisatie zit.

De drie overgebleven kandidaten hebben inmiddels inzage gekregen in de financiële situatie van NRC Media. Net als veel andere traditionele media heeft de krant last van de krimpende advertentiemarkt. Maar dankzij nrc.next en nieuwe (online) abonnementsvormen houdt het bedrijf de inkomsten uit abonnementen en losse verkoop op peil. NRC Handelsblad had in het tweede kwartaal van dit jaar een totaal verspreide oplage van 208.000 exemplaren; bij nrc.next was dat 84.000.

Uiterlijk vandaag moeten de drie overgebleven partijen hun biedingen inleveren. De directie van de Persgroep maakt vervolgens een keuze en legt die voor aan de andere aandeelhouders van de Persgroep Nederland. De grootste minderheidsaandeelhouder, Stichting Democratie en Media, heeft een vetorecht. De redactieraad en de ondernemingsraad van NRC Media hebben een aantal criteria bedongen waaraan een nieuwe eigenaar moet voldoen. Zo moet hij de redactionele onafhankelijkheid onderschrijven.

Meer artikelen over PCM/ Persgroep op nrc.nl/pcm

    • Jan Benjamin
    • Philip de Witt Wijnen