Kannibalisme

A male polar bear carries the head of a polar bear cub it killed and cannibalized in an area about 300 km (186 miles) north of the Canadian town of Churchill in this picture taken November 20, 2009. Climate change has turned some polar bears into cannibals as global warming melts their Arctic ice hunting grounds, reducing the polar bear population, according to a U.S.-led global scientific study on the impacts of climate change. Picture taken November 20, 2009. REUTERS/Iain D. Williams (CANADA ENVIRONMENT ANIMALS) REUTERS

Een mannetjesijsbeer draagt in zijn bek het hoofd van een ijsbeerjong dat hij zelf heeft gedood en deels heeft verslonden, zo’n driehonderd kilometer van het Canadese plaatsje Churchill.

Volgens meerdere wetenschappers zouden sommige ijsberen tot kannibalisme zijn overgegaan als gevolg van de klimaatverandering. Door de stijgende temperatuur van de aarde smelt hun ijzige jachtgebied en kunnen ze niet jagen.

IJsberen verliezen in de zomer en de herfst soms wel 30 procent van hun lichaamsgewicht. Op het land moeten ze wachten tot de zee bevriest en ze opnieuw op zeehondenjacht kunnen gaan. Dat kon in de Hudson Baai, een binnenzee in Noord-Canada, meestal in het begin van november, maar dit jaar laat de kou op zich wachten. Het ijs is nog niet sterk genoeg om het gewicht van de beren te kunnen dragen.

Volgens de Canadese bioloog Ian Stirling moet de ijsbeer op deze foto erge honger hebben gehad. In en rond de Hudson Baai zou momenteel weinig anders te eten zijn dan andere soortgenoten.

Andere academici achten het verband tussen kannibalisme en klimaatverandering aannemelijk, maar niet bewezen.

Kannibalisme bij dieren is niet uitzonderlijk, ook niet bij ijsberen. Maar meestal eten soortgenoten elkaar hoofdzakelijk in het voorjaar, in de paringstijd. Een theorie is dat mannetjes jongen eten om zo ongestoord hun moeder te kunnen bevruchten.

Het levenseinde van dit ijsbeertje is volgens Stirling dus een direct gevolg van klimaatverandering.

Deze herfst zagen bezoekers en wetenschappers in de buurt van Churchill al zeker acht andere ijsberen ijsberen eten.