Opkoopfonds Candover goed voorbeeld van hoe het niet moet

Het is bijna voorbij voor Candover. De Britse private-equityfirma legt de laatste hand aan plannen om zijn jongste, met 3 miljard euro gevulde fonds, te sluiten. Als Candover nog een toekomst wil hebben, moet de firma een nieuw fonds openen. Dat zal moeilijk zijn gezien de beroerde staat waarin het bedrijf verkeert. Maar Candovers vroege misstappen op het gebied van liquiditeit kunnen een educatieve functie vervullen voor agressievere rivalen.

Candover werd opgericht in 1980 en ging in 1984 naar de beurs, lang voordat het de gewoonte werd dat private-equityfirma’s een beursnotering kregen. Maar ook al heeft het bedrijf het lang volgehouden, de ineenstorting van Candover brengt de structurele gebreken aan het licht die er altijd al waren. De beursgenoteerde houdstermaatschappij was eigenaar van de beheersfirma en investeerde in de onderliggende fondsen. Andere bedrijvenopkopers hebben dat model de afgelopen tien jaar gekopieerd.

De beursgenoteerde moedermaatschappij van Candover was afhankelijk van de verkopen van de portefeuillebedrijven van de fondsen om aan haar toekomstige verplichtingen te kunnen voldoen. Pas toen de kredietcrisis dat onmogelijk maakte, gingen de alarmbellen rinkelen. Candover had misschien kunnen doormodderen zonder nieuwe transacties, maar de firma had ook veel geld geleend, waardoor zij geld aan haar eigen fondsen moest onttrekken, wast externe beleggers ertoe aanzette hetzelfde te doen.

Candover is niet de enige bedrijvenopkoper met dat probleem. Maar de reeks gebeurtenissen die heeft geleid tot het opblazen van Candover, moet andere private-equityfondsen er wel toe aanzetten stappen te ondernemen om hetzelfde lot te vermijden.

Diverse firma’s gebruiken hun balansen om te beleggen in hun eigen fondsen. Als gevolg van een fusie met zijn aan de Amsterdamse beurs genoteerde beleggingsvehikel beschikt Kohlberg Kravis Roberts (KKR) bijvoorbeeld over 1,3 miljard dollar aan uitstaande toezeggingen voor zijn fondsen, waarvan een deel afkomstig kan zijn van zijn partners. Niettemin staat hier maar 470 miljoen dollar aan contanten tegenover.

De verkoop van bezittingen van Candover kwam te laat om het bedrijf nog te kunnen redden, maar de lucratieve beursgang van Dollar General kan KKR nog genoeg tijd opleveren. Bovendien is de structuur van KKR nog nieuw en lijkt er niet te veel geld te zijn geleend. Maar dat betekent niet dat alles bij het oude kan blijven. Partners van KKR en andere fondsen zullen zelf ook risico moeten lopen – maar niet door daar een groot deel van de balans van de firma voor te gebruiken.

Lauren Silva Laughlin

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com