De nieuwe Henin is ook een topper

Achttien maanden na haar afscheid van het proftennis maakte Justine Henin in Charleroi haar rentree.

Ze won de finale van topper Flavia Pennetta: 6-4 en 6-4.

Belgium's Justine Henin returns the ball during an exhibition match against Italy's Flavia Pennetta at the 7th CPH Women Tennis Trophy in Charleroi , Belgium, Sunday Dec. 6, 2009. After a year and a half of retirement, former WTA number 1 Justine Henin makes her return to professional tennis. Henin won 6-4, 6-4. (AP Photo/Geert Vanden Wijngaert) AP

„Dat frêle lichaam! De kracht die ervan uitgaat!” Ilse Terclavers weet haar emoties nauwelijks te bedwingen. Trots toont de 34-jarige masseuse een foto van zichzelf en Justine Henin voor de tennisschool van de Belgische tennister in Limelette. „Ik ben al tien jaar fan van Justine”, vertelt ze in de catacomben van sportpaleis Spiroûdome. „Vroeger huilde ik als ze een wedstrijd verloor. Dus als ik haar na ruim anderhalf jaar weer zie spelen doet mij dat veel.”

Ruim tienduizend fans waren afgelopen weekeinde naar sportcomplex Spiroûdome in Charleroi getogen voor de rentree van Henin. De Waalse trakteerde hen op een verrassing door in de finale van het exhibitietoernooi Flavia Pennetta, de nummer twaalf van de wereld, te verslaan: 6-4 en 6-4. „Niet slecht voor een speelster zonder rangschikking”, grapte de speaker na afloop. „Dat belooft wat voor de toekomst.”

In mei 2008 kondigde Henin (27) vanuit het niets haar afscheid aan. „Tennis heeft mij veel goeds gebracht”, liet de voormalig nummer één van de wereld voor een dozijn camera’s weten. „Maar mijn hart zit er niet meer in. De tijd voor een nieuw hoofdstuk is aangebroken.”

Vanaf het moment dat zij als 14-jarige door haar coach Carlos Rodriguez werd ontdekt, leefde Henin in een cocon. Met ijzeren hand perfectioneerde de Argentijn het grootste wapen van zijn pupil: haar enkelhandige backhand. Onder zijn leiding won Henin zeven grandslams, olympisch goud en de Fed Cup. Dat leverde haar roem, respect en bijna twintig miljoen dollar aan prijzengeld op. Maar als mens was zij voor haar eigen gevoel niet aan bod gekomen.

Het uitstapje naar de ‘gewone wereld’ heeft Henin veel goeds gebracht. „Ik weet nu dat ik ook iemand ben zonder racket”, zei zij zaterdag na haar wat moeizame overwinning op landgenote Kirsten Flipkens: 6-4 en 6-4. „Ik ben niet alleen tennisster, maar ook vrouw. En die balans tussen werk- en privéleven zal ik vanaf nu moeten blijven bewaken.”

De nieuwe vrouw Henin neemt je snel voor zich in; het heeft iets vertederends haar met haar trouwe metgezel – hond Deuce – door de gangen van sportcomplex Spiroûdome te zien lopen. Deuce reist met Henin alle toernooien af, een gewoonte die de WTA nog voor problemen zal stellen. Los nog van de vraag of toernooi-organisaties honden toelaten – op Roland Garros zijn ze bijvoorbeeld niet welkom – houden veel immigratiediensten er strenge regels op na.

Ook als tennisster heeft Henin niet echt aan kracht ingeboet, afgaande op haar finale tegen Pennetta. Voor iemand die achttien maanden geen wedstrijd heeft gespeeld, oogde Henin opvallend fit. Met name in de tweede set was de gedreven Waalse een maatje te groot voor haar tegenstander – al wisselde zij haar winners af met dubbele fouten en mishits. „Justine is nog steeds een van de besten”, zei Pennetta na afloop. „Ze komt zeker weer in de toptien.”

„We hebben mooie dingen gezien”, oordeelde haar coach Rodriguez halverwege het demonstratietoernooi. „Maar soms heeft Justine nog wat problemen met haar concentratie. Zij voelt zich misschien 100 procent, maar haar tennis loopt er nog een beetje achteraan. Anders dan vroeger moet zij hard vechten voor een overwinning.”

Op de vraag of Justine ooit nog een grandslamtoernooi zal winnen, zoals haar landgenote Kim Clijsters een paar maanden geleden deed bij de US Open na een afwezigheid van twee jaar vanwege haar moederschap, antwoordde Rodriguez bevestigend. „Het is alleen de vraag hoe lang het gaat duren. Justine is een andere speelster dan voorheen. Ze moet veel spelen om haar tennis weer te voelen.”

Hoewel Henin haar officiële rentree op de proftour nog moet maken, stonden er drie weken geleden plots twee dopingcontroleurs op de stoep voor haar huis in België. Dit voedde de – met name in de VS verspreide – geruchten dat ‘Juju’ met tennis zou zijn gestopt omdat zij was betrapt op het gebruik van verboden middelen. „Onzin”, reageerde een geprikkelde Henin voorafgaand aan het toernooi. „Ik stopte omdat ik moe was. Het enige wat ik weet is dat ik ’s avonds met een zuiver geweten ga slapen.”

    • Danielle Pinedo